Космический аппарат NASA Cassini впервые получил изображения и видеозаписи чудовищного урагана, охватывающего северный полюс Сатурна, сделанные с высоким разрешением с близкого расстояния в видимом свете.

Вращающаяся воронка урагана на северном полюсе Сатурна напоминает гигантскую розу, окруженную зелеными листьями (псевдоцветное изображение)
Весна на северном полюсе Сатурна (естественные цвета)
На этом «психоделическом» псевдоцветном изображении хорошо видна воронка урагана

На них виден глаз урагана диаметром около 2000 км, который в 20 раз больше глаза среднего земного урагана. Тонкие и яркие облака на внешней границе урагана, движутся со скоростью 150 м/с. Ураган вращается внутри огромной загадочной области, известной как Гигантский гексагон Сатурна.

Изучение этого урагана будет полезным и для исследований земных ураганов, питающихся теплой океанской водой. Хотя вблизи облаков, движущихся высоко в атмосфере Сатурна, нет никаких водоемов, изучение движения водяного пара в сатурнианском вихре поможет ученым понять, как образуются и поддерживают свое существование земные ураганы.

Наподобие земных ураганов, северный полярный вихрь Сатурна имеет центральный глаз, в котором нет или почти нет облаков. Группа высоких облаков формирует стену глаза, другие высокие облака вращаются вокруг глаза против часовой стрелки, как и облака в ураганах северной полусферы земной атмосферы.

Основное отличие сатурнианского урагана от земных двойников — гигантские размеры и поразительно высокая скорость вращения. На Сатурне скорость ветра в стене глаза более чем в четыре раза выше, чем скорость ураганных ветров на Земле. Кроме того, в отличие от земных ураганов, склонных к перемещению, сатурнианский ураган «заперт» вблизи северного полюса. В северном полушарии Земли тропические циклоны дрейфуют на север под действием связанных с вращением сил. Сатурнианский ураган не может дрейфовать, ведь ему некуда двигаться на север — он уже и так находится на северном полюсе.

По мнению ученых, этот ураган не прекращается годами. Когда Cassini прибыл в систему Сатурна в 2004 году, на северном полюсе планеты была середина полярной зимы, поэтому он был в тени. Тогда Cassini и обнаружил на Сатурне, исследуя его инфракрасное излучение, гигантский атмосферный вихрь. Но проводить наблюдения в видимом свете стало возможным только после равноденствия, наступившего в августе 2009 г. Кроме того, чтобы хорошо наблюдать полюса, Cassini должен был попасть на проходящую над ними орбиту.

Cassini может менять наклонение орбиты лишь раз в несколько лет. Для этого используется сближение аппарата со спутником Сатурна Титаном, и каждый такой маневр требует очень точного расчета, чтобы имеющегося на борту топлива хватило для перехода на все планируемые в будущем орбиты и на непредвиденные ситуации.

По сообщению NASA