Космическая обсерватория — телескоп «Гершель» Европейского космического агентства (ЕКА) — израсходовала запасы жидкого гелия и закончила свои более чем трехлетние наблюдения холодной Вселенной.

Космическая обсерватория Herschel на фоне полученного ей изображения области звездообразования Vela C., демонстрирующего звезды на разных стадиях эволюции — от холодных газовых нитей, дозвездных ядер и протозвезд, до участков, заполненных пылью, слегка подогретой горячими звездами.     
Старт ракеты Ариан 5 (14 мая 2009 г.)
Плотные нити газа в межзвездном облаке IC5146. Изображение получено телескопом Гершель в инфракрасных лучах с длиной волн 70, 250 и 500 мкм. Среди этих нитей газа формируются звезды.     

Случившееся не стало неожиданностью — обсерватория начала миссию с 2300 литрами жидкого гелия, который начал медленно испаряться сразу после окончательной заправки, сделанной за день до запуска обсерватории в космос 14 мая 2009 года.

Жидкий гелий был необходим для охлаждения сверхчувствительных инструментов обсерватории до необходимых для их работы температур, близких к абсолютному нулю.

Сообщение о том, что гелий закончился, поступило 29 апреля в начале ежесуточного сеанса связи обсерватории с наземной станцией в западной Австралии и подтвердилось отчетливым повышением измеряемых температур во всех инструментах обсерватории.

«Гершель» осуществил 35 000 научных наблюдений, накопив более 25 000 часов ценнейших научных данных по 600 программам наблюдений. Данные дополнительных 2000 часов калибровочных наблюдений также включены в гигантский массив данных, хранящихся в европейском центре космической астрономии ЕКА, расположенном неподалеку от Мадрида. Ожидается, что при обработке этого массива может быть совершено еще больше открытий, чем сделано во время работы обсерватории в космосе.

По сообщению ESA