Из колец Сатурна падают «ливни» заряженных водяных частиц, влияющие на состав и распределение температур верхних слоев его атмосферы.
Кольца, проливающие дождь: Полосатый Сатурн

В начале 1980-х годов на кадрах, полученных с космического аппарата Voyager, ученые заметили темные полосы, появление которых приписали водным частицам, падающим в атмосферу планеты с её колец. Повторно наблюдать эти полосы удалось только в 2011 году с помощью спектрометра NIRSPEC, установленного в Обсерватории Кека. NIRSPEC, работающий в ближнем инфракрасном диапазоне, сочетает широкий охват длин волн с высоким спектральным разрешением, что позволило исследователям разглядеть даже незначительное излучение в ярких областях Сатурна.

Эффект дождя, падающего с колец планеты, проявляется в её ионосфере, где под действием космических лучей нейтральные частицы превращаются в ионы. Исследуя картину излучения, испускаемого трехатомным водородом, ученые ожидали увидеть более или менее равномерное свечение — но ионосфера оказалась покрыта полосами, имитирующими структуру колец Сатурна. Эти «тени», возникающие в тех областях, где дождь заряженных водяных частиц нейтрализовал трехатомный водород, видны на широтах от 25 до 55° (по обе стороны от экватора). Полосы занимают от 30 до 43% площади поверхности, охватывающей верхние слои атмосферы планеты. Это значительно больше, чем можно было ожидать на основании изображений, полученных Voyager.

Ученые надеются получить больше информации об этом явлении при помощи космического аппарата Cassini.

По сообщению W. M. Keck Observatory