Астрономы из австрийского института космических исследований выдвинули весьма интересную гипотезу: по их мнению, так называемые «супер-Земли» — предположительно твёрдые экзопланеты, существенно превосходящие по своим размерам Землю, — на самом деле правильнее сравнивать не собственно с Землёй, а с Нептуном.

Как утверждает руководитель исследования Хельмут Ламмер, то, что обычно называют «супер-Землями», представляют собой на самом деле малокалиберные газовые гиганты — твёрдое ядро, окружённое мощной газовой оболочкой. Так что более правильно их будет называть «мини-Нептунами». Во что-то похожее на Землю они обратиться никогда не смогут.

Механизм образования газовых гигантов, согласно доминирующим сегодня представлениям, выглядит в основе своей примерно так же, как и механизм образования звёзд: в крупных газово-пылевых облаках начинается формирование плотных сгустков, притягивающих к себе всё больше вещества. По достижении этими сгустками критической массы в них начинаются термоядерные реакции — образуются звезды. Планеты точно так же «конденсируются» из остаточного вещества. Из пыли формируется плотное ядро, из газа, соответственно, атмосфера, и чем крупнее ядро, тем толще и стабильнее будет газовая оболочка планеты.

За последние годы орбитальные и наземные телескопы выявили сразу несколько «супер-Земель». Ламмер остановил своё внимание на объектах Kepler-11, Gliese 1214 и 55 Cancri.

Все эти объекты в несколько раз более массивны, чем Земля, и немного крупнее. Кроме того, они обращаются очень близко к своим звёздам. При этом, как показали исследования, несмотря на то, что они сильно разогреты и большое количество газа постоянно уходит в окружающее пространство, большая часть атмосферы удерживается на месте.

По словам Ламмера, это показывает, что атмосферы газовых гигантов, располагающихся на большем расстоянии от своей звезды, будут ещё стабильнее. А значит, они будут оставаться тем, чем они являются сейчас — газовыми гигантами немногим меньше Нептуна и Урана, и называть их «супер-Землями» неправомерно.

По сообщению Phys.org