Древние египтяне недаром поклонялись навозным скарабеям. Копаясь в самой страшной грязи, они никогда не забывают о «высоком» и пользуются уникальной среди жуков системой навигации по звездам.

Вверху — под открытыми звездами траектории движения жуков от центра к краю диска выглядят более-менее осмысленными. Внизу — если звездное небо скрыто, им намного труднее держать направление

Трудовой день жука-навозника способен вогнать в тоску кого угодно. Проснуться, вылезти из норы, обнаружить кучу посвежее, долететь до нее, скатать вонючий шар побольше и покатить его обратно — то и дело теряя верное направление и плутая.

Для навозников, ведущих ночной образ жизни, единственным спасением остается ширь звездного неба над головой. Впрочем, речь не о психологическом эффекте, а о вполне практическом: его огни служат путеводными маячками, помогающими этим жукам быстрее найти дорогу к дому. Это первый известный нам случай, когда насекомые обращаются к звездам.

Конечной целью всех упражнений жука-навозника является размножение: обладатель большего шара с запасом ароматных питательных веществ для будущего потомства легче привлекает самок, которые после копуляции откладывают в навоз яйца и закапывают в подземные туннели, глубина которых может превышать метр.

Впрочем, для размножения не менее важно быстрее прикатить навозный шар на место, в противном случае его могут отобрать более мощные соперники. Особенно острые схватки происходят вокруг самой драгоценной кучи, так что лучшая стратегия требует максимально быстро скатать шар и убраться с ним подобру-поздорову.

То, что иногда в этом помогают сами звезды, стало случайным открытием. Поначалу шведские ученые из группы профессора Эрика Уорранта (Eric Warrant) изучали возможности ориентации этих жуков с помощью поляризованного лунного света. Однако одной безлунной ночью авторы с удивлением обнаружили, что те способны сохранять более-менее нужное направление и с одними только звездами.

Заинтересовавшись этим неожиданным наблюдением, ученые провели простой и наглядный эксперимент, посадив нескольких жуков в центр круга и проследив, как они катят свои шары прочь к краям. Опыты повторялись в помещении и под открытым ночным небом, а также в планетарии, где авторы смогли манипулировать звездным светом и выявить основные ориентиры, которые используют навозники.

Во-первых, удалось ясно подтвердить, что жуки умело используют звезды для ориентирования. Во‑вторых, в ходе экспериментов в планетарии выяснилось, что им все равно, что именно видно наверху — настоящие звезды, или их искусственная картинка, целиком или один лишь Млечный Путь. Судя по всему, именно белый профиль нашей галактики является для них базовым ориентиром. Во всяком случае, прямолинейное движение давалось им плохо, если на «небе» оставались одни только далекие звезды.

Для ночных навозников, обладающих замечательно острым зрением, Млечный Путь должен быть прекрасно виден — узкая белесая полоса на черном фоне ночного неба. Все, что остается жуку, — поддерживать постоянный угол своего направления к ней.

Ученые не исключают, что «звездная навигация» может использоваться и другими насекомыми — в конце концов, ночных пчел, бабочек и мотыльков известно предостаточно, и «просто никто до сих пор не задавался вопросом о том, способны ли они на это».

По пресс-релизу Lund University