Пара американских зондов, исследующих Луну, составила карту ее гравитационного поля — самую лучшую из всех таких карт для любых небесных тел.

Пористость коры лунных возвышенностей делает ее не такой плотной, как считалось
Карта гравитационного поля Луны, составленная по данным миссии GRAIL

Запущенные в сентябре 2011 г., зонды GRAIL А и В (впоследствии получившие собственные имена Ebb и Flow) находятся на приполярной окололунной орбите, на высоте около 55 км над ее поверхностью. В конце августа 2012 г. они закончили выполнение основной части своей миссии, результатом которой и стала новая карта гравитационного поля, и в настоящий момент выполняют дополнительные задачи.

А тем временем точная карта гравитационного поля Луны позволит ученым лучше понять внутреннюю структуру, состав и историю не только нашего спутника, но и Земли, и всей Солнечной системы. Она ясно демонстрирует прежде неизвестные детали лунной поверхности — тектонические структуры, вулканические образования, низины и бесчисленные мелкие кратеры. Во всяком случае, гравитационное поле Луны непохоже ни на одно из полей других небесных тел в Солнечной системе.

Раз за разом синхронно облетая Луну, пара зондов Ebb и Flow размерами примерно со стиральную машину каждый, постоянно обменивались радиосигналами, с огромной точностью следя за расстоянием между собой. Изменение гравитационных сил, действующих на них, тут же меняло это расстояние — так и была составлена уникальная новая карта.

«Она показывает, что Луна в большей степени, чем какое-либо другое небесное тело, скрывает свое гравитационное поле «в рукаве», — говорит возглавляющая работу миссии Мария Зубер (Maria Zуber). — Увидев заметный скачок в гравитационном поле, мы можем тут же связать его с особенностями топографии — кратерами, пиками, каньонами». По словам профессора Зубер, гравитационное поле можно назвать матрицей, сохраняющей историю бомбардировки Луны метеоритами, которая показывает наличие глубинных разломов, достигающих внутренних слоев коры и, возможно, мантии спутника.

Зонды показали существование длинных, в сотни километров, гравитационных аномалий, тут и там выходящих на поверхность. Скорее всего, они свидетельствуют о наличии под поверхностью длинных и вытянутых, узких «валов» давно застывшей плотной магмы. Если нам удастся понять механизм их появления, мы многое узнаем о прошлом Луны. Впрочем, кое-что можно узнать уже сейчас.

Судя по новой информации, средняя плотность коры на лунных возвышенностях заметно меньше того, что предполагалось до сих пор. Эти данные были получены после анализа образцов, доставленных астронавтами миссий Apollo еще в 1970-х — видимо, образцы были собраны на не самых характерных участках поверхности Луны. Уточненная цифра плотности позволяет переоценить и толщину коры спутника, сократив ее на 10−20 км, до 34−43 км. Кроме того, состав коры оказывается очень близок к земному, что служит еще одним доводом в пользу происхождения Луны в результате столкновения планеты с огромным небесным телом.

По пресс-релизу NASA