Обнародованы результаты первого комплексного анализа марсианского грунта, который проделал марсоход Curiosity: вода, хлор, сера и простейшая органика неизвестного происхождения.

Слева направо — следы третьего и четвертого заборов грунта, сделанного 4-сантиметровым совком марсохода в октябре 2012 г.
Curiosity на рабочем месте. 84-й день миссии
Грунт в местах приземления марсианских миссий достаточно разнообразен. Вверху — кратер Гусева (Spirit и Pathfinder), внизу слева — равнина Утопии (Viking), справа — кратер Гейла (Curiosity)

Первый комплексный анализ стал пробным камнем, показавшим, что в течение следующих двух лет Curiosity сможет действовать по плану и изучит еще немало образцов марсианского грунта. Ведь это первый марсоход, способный зачерпнуть его специальным совком и затем исследовать с помощью целого комплекса приборов.

Особенное место среди этих приборов занимает инструмент SAM, включающий несколько спектрометров, способных определять состав газов, выделяющихся при нагревании образцов в специальных ячейках. Первым с его помощью был исследован небольшой барханчик песка, нанесенного ветром на склон кратера Гейла — участок получил название «Каменное гнездо» (Rocknest).

Наблюдения, проведенные с помощью инструмента APXS и камеры MAHLI показали, что в целом по составу и структуре «Каменное гнездо» не слишком отличается от мест посадки предыдущих марсианских зондов. Под тонким — в несколько песчинок — верхним слоем скрывается более тонкий и темный песок. Минералогический инструмент CheMin позволил выяснить, что состоит он наполовину из кристаллических веществ вулканического происхождения, а наполовину — из полуаморфных минералов наподобие стекла.

Конечно, образцы обследовал и SAM — в частности, его спектрометры показали, что дейтерия, тяжелого изотопа водорода, в марсианском грунте удивительно много. Его содержание в несколько раз выше, чем ожидалось учеными — возможно, из-за того, что легкие изотопы быстрее улетучиваются в космос. Несколько большим оказалось и содержание воды, но и она уже не стала сенсацией.

Впрочем, одна из основных задач SAM — поиск органических веществ, которые могли бы свидетельствовать о том, что на Марсе если не сегодня, то когда-то существовала жизнь. До сих пор ясных свидетельств о наличии таких веществ на Марсе не существует.

Раскалив образцы, SAM обнаружил следы перхлоратов (ClO4−1), довольно агрессивных соединений, присутствие которых на Марсе показали еще предыдущие миссии. Спектрометры обнаружили хлорированные молекулы метана, которые, видимо, стали результатом реакции перхлоратов с простейшими органическими соединениями. Однако если хлор в данном случае имеет явное местное происхождение, то источник углерода в метане остается неизвестным. Ученые не скрывают того, что органика в очередной раз может оказаться загрязнением, принесенным с Земли.

По пресс-релизу NASA