В планетных системах, не сумевших сформировать достаточно крупных планет, появляются особенно обширные и «густонаселенные» кометные пояса.

Диск вокруг GJ 581: показан его масштаб в сравнении с орбитами планет системы

В поле зрения европейских ученых, работающих с орбитальным телескопом Herschel, попали две не слишком далекие от нас системы — GJ 581 и 61 Vir. Исследуя их, аппарат обнаружил присутствие больших скоплений материи с температурой около −200ºC. В этих скоплениях, плотными кольцами окружающих звезды и планеты обеих систем, комет и пыли вдесятеро больше, чем в Поясе Койпера на дальних границах нашей Солнечной системы.

GJ 581 (Gliese 581) относится к самому многочисленному типу звезд в галактике — красным карликам. Ранее у него была обнаружена система из четырех планет, причем одна из них расположена в «обитаемой зоне» звезды, то есть на таком расстоянии, где не слишком жарко и не слишком холодно, и вода может оставаться в жидком виде. У желтого карлика 61 Vir размерами немногим меньше Солнца (тоже желтый карлик) планет известно две.

Все шесть планет этих звезд являются «сверхземлями» и имеют массу в 2−18 раз больше Земли. Как ни удивительно, ни в одной из этих систем не найдено ни одной планеты-гиганта массой, близкой к Сатурну или Юпитеру, — хотя именно такие великаны составляют большинство известных нам экзопланет. Именно Юпитер и Сатурн, по современным представлениям, своим притяжением существенно проредили некогда Пояс Койпера, и отправили множество комет в путешествие к ближним пределам Солнечной системы. В ту далекую эпоху внутренние планеты пережили массовую кометную бомбардировку, которая, скорее всего, принесла на них массу легких летучих соединений, в том числе и воды.

«Новые данные дают нам ясную картину: в Солнечной системе с ее планетами-гигантами пояс комет сравнительно разрежен, но в системах, не имеющих таких планет, он намного более плотный и массивный, — говорит британский ученый Марк Вайатт (Mark Wyatt), один из авторов работы. — Мы думаем, что отсутствие юпитероподобных планет привело к тому, что эти звездные системы не проходят через выраженный этап, подобный Поздней тяжелой бомбардировке, а вместо того испытывают удары комет понемногу в течение миллиардов лет».

Кстати, проведенные учеными расчеты показывают, что за этот период кометы вполне могли принести на небольшие планеты этих звездных систем достаточные количества воды. Для той из них, что находится в «обитаемой зоне», это крайне важный и многообещающий момент.

По пресс-релизу ESA