Недавно обнаруженная на краю Солнечной системы карликовая планета Макемаке может быть вовсе лишена атмосферы, а может иметь ее не везде.

Далекая карликовая планета Макемаке глазами художника. При размерах на треть меньше Плутона она движется по орбите, пролегающей между орбитами Плутона и еще одного карлика — Эриды
Путь тени, созданной Макемаке во время затмения далекой звезды в апреле 2011 г., над Южной Америкой. Именно тогда отмеченные на карте обсерватории провели наблюдения, показавшие отсутствие у планеты атмосферы
Сравнительные размеры Луны и карликовых планет Солнечной системы

Одновременно с кампанией за лишение Плутона звания планеты и во многом стимулируя эту кампанию, астрономы нашли в последние годы массу карликовых планет, его соседей по окраине Солнечной системы. Последним заметным таким объектом стала Макемаке, четвертая по размерам среди карликовых планет. По традиции она была названа в честь одного из богов полинезийского пантеона.

Красноватая поверхность карлика покрыта замороженным метаном, что позволяет наблюдать Макемаке даже в достаточно качественные любительские телескопы — притом что расстояние от нее до Солнца в 53 раза больше, чем от Земли, а ее угловые размеры ученые сравнивают с размерами монетки, наблюдаемой с дистанции километров в 50.

Макемаке — типичный плутоид, вращающийся за орбитой Нептуна, такой же как более известные Эрида, Хаумеа и сам Плутон. Интересно, что если Плутон при этом обладает собственной атмосферой, хотя и очень разреженной, то у Эриды ее нет вовсе — скорее всего, из-за большего расстояния до Солнца и совсем уж низкой температуры. Макемаке находится как раз между Плутоном и Эридой, так что астрономов весьма интересовало, есть ли атмосфера у него.

Шанс выяснить это появился в 2011 г., когда Макемаке, двигаясь по своей орбите, на время затемнила далекую звезду NOMAD 1181−0235723. За этим следили сразу семь наземных обсерваторий, которые сумели уточнить размеры, форму и характер поверхности карликовой планеты.

В диаметре Макемаке достигает 1430 км, двух третей от диаметра Плутона. По мере того, как плутоид надвигался на звезду NOMAD 1181−0235723, свет ее угас практически моментально, а затем, когда планета прошла ее, так же моментально зажегся снова. Если б у Макемаке была б плотная атмосфера, этот переход был бы более постепенным — возможно, она исключительно тонка, а скорее всего ее нет вовсе. По расчетам ученых, в лучшем случае атмосфера плутоида имеет плотность в 80−250 млн раз меньшую, чем у Земли.

Впрочем, есть и третья возможность: Макемаке может иметь фрагментарную атмосферу, которую образуют лишь некоторые, лучше других прогревающиеся регионы планеты — подходящие темные участки поверхности на ней имеются. Такую фрагментарную атмосферу имеют некоторые тела Солнечной системы — скажем, спутник Сатурна Энцелад, на котором газовая оболочка у полюсов поддерживается постоянным действием криовулканов, но быстро теряется из-за слабого притяжения спутника.

По публикации Space.Com