Лишенные атмосферы тела Солнечной системы быстро стареют: они беззащитны перед ударами мелких и крупных объектов, космической пылью и частицами солнечного ветра. Однако крупный астероид Веста умудряется сохранять удивительно моложавый вид в течение миллиардов лет.

Кратер Canuleia на Весте имеет около 10 км в диаметре
Крупным планом — край кратера

Массу ценной информации о жизни Весты — второго по размерам и первого по массе в Главном поясе астероидов — собрал американский зонд Dawn, который на пути к карликовой планете Церера провел близ Весты немало времени и сделал ряд уникальных наблюдений. Теперь, анализируя полученные им данные, ученые делают одну находку за другой.

В июле 2011 г. Dawn максимально сблизился с астероидом и сделал снимки его поверхности. Изучая эти снимки, Карла Пьетерс (Carle Pieters) и ее коллеги, к своему удивлению, обнаружили на Весте исключительно мало следов эрозии под действием «космической погоды» — поверхность ее даже не приобрела характерный темный красноватый оттенок.

Образцы вещества Луны и с метеоритов, которые ученые могли изучать под микроскопом, показали, что потемнение и краснота появляются из-за накопления наночастиц железа, которые образуются в результате ударов астероидов или воздействия солнечного ветра. Те «испаряют» железо из содержащих его минералов, а затем оно конденсируется в крошечные частицы, оседающие на грунте.

В чем же секрет «вечной молодости» Весты? Некоторые исследователи полагают — в наличии магнитного поля, существование которого было показано благодаря тому же зонду Dawn («Магнитная перезапись»). Глобальное поле могло бы отклонять заряженные частицы солнечного ветра и космических лучей, действуя миллиарды лет. На Луне локальные остатки магнитного поля служат защитой «на местном уровне», создавая более светлые участки на в целом давно потемневшей поверхности.

У астрофизика Линдси Келлера (Lindsay Keller) имеется и другая идея — по его мнению, «вечная молодость» Весты проистекает из особенностей состава ее поверхности. Железа здесь намного меньше, чем на Луне, которая служит для нас типичным «эталоном старения», и его эрозия, соответственно, наблюдается намного слабее.

Так или иначе, уже вскоре ученые надеются подтвердить или опровергнуть все возможные варианты. Келлер с коллегами проводит в лаборатории эксперименты по «искусственному старению» материалов, подвергая их соответствующим воздействиям, чтобы оценить реальное влияние состава на результат. Проверить гипотезу с магнитным полем будет посложнее: в состав оборудования Dawn не удалось включить магнитометр, который позволил бы провести измерения напрямую.

По пресс-релизу Dawn / NASA