Спускаемые капсулы, в которых космонавты возвращаются на Землю, принципиально не изменились со времен Гагарина. Однако американские конструкторы готовят им основательный «апгрейд».

Инженер устанавливает винт на модель капсулы, готовя ее к испытаниям сбрасыванием
Взгляд художника: плавный полет спускаемого модуля, использующего для торможения вертолетный винт вместо парашютной системы
Модель готовится к испытаниям

Сама идея возникла в NASA еще в славную эпоху миссий Apollo, однако до сих пор так и не была воплощена. Речь идет об использовании ротора для торможения спускаемой капсулы — наподобие вертолетного винта — вместо традиционных парашютов. Тогда было решено обратиться к парашютам, как более простому и дешевому решению. Сегодня идея капсулы-«вертолета» возвращается.

Разработчики проекта уверены, что такая капсула сможет приземляться мягко и на поверхность воды, и на твердую сушу. При этом спуск ее на последних этапах будет полностью контролируемым и позволит намного облегчить возвращение и поиск астронавтов.

Конечно, у такого решения имеются и свои сложности. В отличие от парашютов, вращающийся ротор требует двигателя, а двигатель — топлива. Однако разработчики уверены, что вполне смогут обойтись и без этого: по их плану, раскрытие и вращение лопастей будет производиться «само собой», под действием потоков воздуха. На современных вертолетах, кстати, уже используются такие решения.

Один из работающих с такой капсулой инженеров Лес Боатрайт (Les Boatright) сравнивает проект с современными мобильными устройствами. «Некогда существовали фотокамеры, проводные телефоны, устройства беспроводной связи посредством азбуки Морзе — это всё были разные устройства, каждое — со своими отдельными технологиями. Теперь ваш телефон соединяет их, соединяя и разные технологии. Мы делаем так же, комбинируя технологии, использующиеся для спускаемых капсул и для вертолетов».

Видно, что разработчики полны надежд, хотя проект пока находится на самых ранних этапах реализации, и до настоящего полета остаются многие годы. Пока что в их распоряжении имеется небольшой прототип, который вскоре будет подвергнут первым испытаниям в деле: на воздушном шаре его поднимут на большую высоту и сбросят вниз, следя за полетом.

По сообщению NASA