Наблюдения за сотнями спиральных галактик показали, что они растут и развиваются непрерывно последние 8 млрд лет — больше половины возраста Вселенной.

Более массивные галактики всегда более упорядочены, чем мелкие

Одна из авторов исследования, Сьюзан Кэссин (Susan Kassin), объясняет: «Астрономы считали, что спиральные галактики сформировались практически в современном виде около 8 млрд лет назад, и с тех пор почти не изменились. Тенденция, которую наблюдали мы, совершенно обратная: галактики непрерывно развивались все это время».

В самом деле, современные спиральные галактики — такие как близкая Туманность Андромеды или наш собственные Млечный Путь — высоко упорядочены, а вращательное движение их закрученных рукавов доминирует над внутренним движением звезд и скоплений. Совершенно иначе выглядели самые дальние из рассмотренных учеными галактик, предшественниц упорядоченных спиральных форм. Но по мере приближения к нам в пространстве (и во времени) эти галактики все больше напоминали привычные нам, превращаясь в ясно очерченные вращающиеся спиральные диски.

Иначе говоря, чем ближе к современности — тем меньше хаотичных движений, дезорганизованности, тем ярче очерчена форма и быстрее вращение. Ученым удалось выстроить последовательную и непрерывную картину этой эволюции. Интересно, что хотя это постоянное развитие наблюдается для галактик любой массы, более крупные и быстрее набирают вращение, и быстрее упорядочиваются.

По мнению авторов, прежде эта непрерывность эволюции просто выпадала из поля зрения астрономов в силу самой организации работы. В исследованиях развития спиральных галактик рассматривались лишь те из них, которые подходили по облику под упорядоченные вращающиеся спиральные диски, а прочие попросту отбрасывались. На сей раз ученые включали в анализ все подряд галактики, любых возрастов и форм, лишь бы яркость их была достаточной для того, чтобы можно было определить форму, размеры, расстояние до нее и характер внутреннего движения в галактике.

В общей сложности работа охватила 544 галактики, данные по которым были получены в ходе проекта DEEP2 Redshift Survey, объединяющего пару 10-метровых телескопов обсерватории W. M. Keck на Гавайях и орбитальный телескоп Hubble. Расстояние до них составляет от 2 до 8 млрд световых лет, а масса входящих в них звезд — от 0,003 до 1,0 массы звезд Млечного Пути. Видимо, и наша галактика не была рождена столь спокойной и упорядоченной, пройдя через такую же долгую эволюцию, длившуюся целых 8 млрд лет. И, конечно, не закончившуюся до сих пор.

По пресс-релизу NASA