Поверхность Меркурия совсем непохожа на поверхность других «нормальных» планет, а скорее напоминает метеоритную.

В верхней части иллюстрации — снимок северных равнин Меркурия, сделанный зондом Messenger, внизу цвета изменены, чтобы выделить отдельные детали ландшафта
Плоская вулканическая равнина со складками, появившимися в результате остывания и сжатия потоков лавы под ее поверхностью

Меркурий — мельчайшая из планет Солнечной системы и одна из наименее изученных. Если Венеру, Марс, Юпитер и Сатурн изучали десятки миссий, к Меркурию была отправлена лишь одна — Messenger. И она, работая на орбите планеты, присылает все новые данные, одни удивительнее других.

Зонд показал, что обширные пространства Меркурия покрыты толстым слоем застывшей лавы. Площадь их достигает 6% поверхности планеты, а возникли они 3,5−4 млрд лет назад. Вообще такие вулканические равнины довольно распространены на планетах Солнечной системы. Молодой Марс был покрыт ими едва ли не целиком, да и сегодня на нем имеется крупнейший вулкан, диаметр которого достигает 600 км, а высота — 25 км.

Однако новые исследования, проведенные зондом Messenger, открыли, сколь отличаются вулканические пустоши Меркурия от равнин других планет Солнечной системы. Аппарат провел в общей сложности 205 измерений состава поверхности с помощью бортового рентгеновского спектрометра. Оказалось, что ключевые минералы в нем — магниевые, богатые серой, что скорее напоминает не планету, а определенный (и довольно редкий) тип метеоритов, энстатитовые хондриты, которые формируются в условиях высокой температуры и низкого содержания кислорода, в самых внутренних областях Солнечной системы.

«Меркурий — ближайшая к Солнцу планета, и история ее образования и развития должна быть иной, более экстремальной, чем у соседних планет, протекавшей в условиях высоких температур и мощного воздействия гравитации звезды, — говорит астроном Шошана Вейдер (Shoshana Weider), — Сходство состава Меркурия с метеоритами позволяет считать, что он формировался путем аккреции вещества, либо аналогичного по составу, либо того же самого, что и вещество, образовавшее метеориты».

Еще одна интересная находка Messenger была сделана при наблюдении вулканических равнин северного полушария планеты. Области вокруг них особенно густо покрыты кратерами и выглядят намного старше остальных регионов Меркурия, которые оставались геологически активными намного дольше. В этих областях отмечается повышенное содержание серы, магния, кальция и пониженное — алюминия. Исходя из этого, ученые сделали вывод о том, что сами вулканические равнины моложе окружающих областей, по меньшей мере, на 500 млн лет.

По публикации Space.Com