Один из самых удивительных спутников Сатурна, Титан еще скрывает массу интересного — например, расположенный глубоко под поверхностью жидкий океан.

Предположительное внутреннее строение Титана: в глубине его, под ледяной корой сокрыт океан
Титан делает полный оборот вокруг Сатурна за 16 земных дней, и под действием приливных сил в гравитационном поле крупной планеты слегка меняет свою форму, то вытягиваясь в моменты максимального сближения, то становясь почти ровной сферой вдали от нее. Наблюдения этих деформаций и позволили предположить наличие океана

Приливы и отливы земных морей и океанов прекрасно известны всем — однако под влиянием тех же самых приливных сил, действующих на Землю в гравитационном поле Луны и Солнца, «приливы» наблюдаются и у самой планеты: на считаные миллиметры, но форма ее все-таки меняется. Такие «приливы» удалось проследить и у крупнейшего спутника Сатурна — Титана.

Находка сделана учеными в ходе анализа данных, собранных зондом Casini в 2006—2011 гг., за которые он шесть раз проходил в непосредственной близости от Титана. Они обнаружили, что за 16 дней, за которые спутник совершает полный оборот вокруг Сатурна, он, двигаясь в неоднородном гравитационном поле планеты, заметно меняет форму, от вытянутой в моменты максимального сближения к ней — и до почти ровной сферической в самой дальней точке орбиты.

Более того, деформации эти выражены весьма сильно, достигая 10 м и более (при диаметре Титана около 5100 км против 12700 км у Земли). Это позволяет достаточно уверенно предположить, что под корой спутника расположен легко деформируемый слой, скорее всего — жидкой воды. Если б Титан был тверд целиком, до самого ядра, деформации его, по расчетам, не превышали бы 1 м.

О глубине залегания океана, и о его собственной глубине, пока трудно судить уверенно. Проведенное моделирование предсказывает, что он может начинаться на глубине порядка 50 км и тянуться еще на 200 км вглубь.

Кстати, наличие под поверхностью жидкого океана может объяснить одну из главных загадок Титана. Напомним, что спутник этот обладает просто удивительным «нефтяным» климатом, с ледяной поверхностью, на которой плещутся целые моря жидкого метана и других углеводородов, которые испаряются, формируют облака и проливаются обратно дождями. Проблема состоит в том, что метан — вещество достаточно летучее и неустойчивое, и внушительные запасы его на Титане должны постоянно восполняться из какого-то источника на глубине. Возможно, именно океан выполняет роль этого резервуара.

По пресс-релизу ESA