Заморозьте его, засушите в вакууме, облучите огромной дозой радиации — и все равно он выживет. Эксперименты на орбите позволили найти, возможно, самый «неубиваемый» организм на Земле — и дали новые доводы в пользу гипотезы панспермии.

Лишайник — главный кандидат на космические путешествия
Контейнер эксперимента Expose-E
Контейнер на внешней поверхности европейского исследовательского модуля МКС Columbus

Еще в 2008 г. европейские исследователи отправили на МКС нечто вроде чемодана — контейнер, заполненный биологическими образцами, которые в рамках эксперимента Expose-E с тех пор подвергались убийственному воздействию открытого космоса.

В самом деле, космонавтов, работающих за бортом станции, защищают скафандры, которые поддерживают комфортную температуру, давление и влажность, экранируют излучение — и все равно слишком длительное время в открытом космосе люди не проводят: опасно. С организмами в контейнере Expose-E церемониться никто не собирался.

Если б существовали организации, защищающие права микроорганизмов, им было бы отчего переполошиться: после установки на внешней поверхности европейского модуля МКС Columbus миллионы бактерий, лишайников и водорослей были предоставлены сами себе. «Мы исследовали пределы жизни», — поясняет один из авторов экспериментов Рене Деметс (René Demets).

Здесь, на Земле магнитосфера и атмосфера планеты избавляют нас от убийственного воздействия заряженных частиц космических лучей и солнечного ветра, от опасного ультрафиолетового излучения Солнца. Температура у поверхности более-менее стабильна. Даже самые экстремальные условия кажутся мягкими в сравнении с тем, что пришлось пережить подопытным микроорганизмам.

Солнце опаляло их жестким ультрафиолетом. Проносясь вместе со станцией над Землей, они по 200 раз в сутки испытывали перепады температуры от -12 до +40 ºC. И это не говоря о микрогравитации и почти что вакууме вокруг. Кошмар продолжался несколько месяцев — и в 2009 г. образцы были возвращены на Землю. Их сохранность ученые всесторонне оценили, и недавно представили результаты.

Чемпионом стали лишайники — удивительные организмы-симбионты, ассоциации грибов и микроскопических зеленых водорослей. Вернувшись обратно, многие из них возобновили нормальную жизнь и рост, как ни в чем ни бывало. «Они просто перешли в состояние спячки до наступления лучших условий», — добавляет Рене Деметс.

Эти выводы привлекли внимание косметических компаний, занимающихся средствами защиты от солнечного ультрафиолета: если лишайникам он нипочем, да еще в таких убойных количествах, то интересно было бы разобраться, в чем состоит механизм их защиты.

Отдельно стоит заметить, что поразительная стойкость лишайников служит еще одним косвенным свидетельством в пользу того, что жизнь, однажды зародившись на подходящей планете, может расселяться по другим, путешествуя на борту астероидов и комет. По крайней мере, некоторые ее представители достаточно выносливы для такого перелета.

По пресс-релизу ESA