Установив возраст четырех древнейших звезд Млечного Пути, удалось раскрыть некоторые новые детали той далекой эпохи, когда галактика только появлялась на свет.
Звезды эпохи рождения: Светила в старости
Галактика Вертушка (М 101) на снимке зонда Swift. Центр ее более насыщен красными и тусклыми старыми звездами

Большинство звезд нашей галактики — и Солнце в том числе — располагаются в рукавах диска Млечного Пути. Но самые древние звезды находятся во внешних слоях галактического гало, окружающего диск. Некоторые звезды этой области формируют достаточно плотные скопления, и совокупный анализ их спектра позволяет оценить возраст звезд в скоплении. Однако на каждую звезду гало, входящую в скопление, приходится сотня одиночек. Их датировка представляет собой большие сложности.

Новый метод выяснения возраста одиночных звезд в гало Млечного Пути предложил американский астроном Джейсон Калирай (Jason Kalirai). Метод основан на одном из известных принципов звездной эволюции: чем крупнее звезда, тем ярче она и тем быстрее гибнет. Звезды гало, интересующие ученых, проэволюционировали в красных гигантов, а затем в белых карликов. Это плотные звезды немногим крупнее Земли, исчерпавшие свою термоядерную активность. В результате они медленно остывают и гаснут — а значит, чем ярче и горячее белый карлик, тем позднее он вошел в эту фазу своего существования.

Отталкиваясь от этих рассуждений, Калирай провел анализ белых карликов в ближайшем к нам шаровом скоплении М4, возраст которого оценивается в целых 12,5 млрд лет. Средняя масса карликов составила 53% массы Солнца. Отработав метод, ученый принялся за рассмотрение четырех еще достаточно горячих карликов, обитающих в гало Млечного Пути по одиночке. Температура всех четырех еще достаточно велика — от 14 до 20 тыс. Кельвин. Их масса оказалась уже около 55% солнечной, что свидетельствует о том, что они образовались из более крупных и короткоживущих предшественников. Возраст их ученый оценил в 11,4 млрд лет.

Новый подход намного точнее ранее использовавшихся, и теперь Калирай планирует провести уже масштабную оценку звезд, находящихся не только во внутренней, но и во внешней части галактического гало. Она считается более древней: ее звезды, по расчетам, должны были появиться еще в карликовых галактиках-предшественницах Млечного Пути около 13,5 млрд лет назад. Теоретически можно предсказать, что масса этих звезд должна быть еще на 10% меньше, чем у звезд во внутреннем гало. Так ли это — покажет предстоящее исследование.

По публикации ScienceNOW