Стать звездой непросто — но в космосе, все-таки, на это можно рассчитывать скорее, чем в Голливуде. По новым данным, лишь у 14% подходящих космических тел этот процесс заканчивается провалом.

Сравнительные размеры звезд, коричневых карликов и планет. Слева направо — край Солнца (масса около 100 юпитерианских), красный карлик (звезда минимальной возможной массы — 75 юпитеров), пара коричневых карликов (65 и 30 юпитеров) и сам Юпитер. Заметьте, что размеры всех тел, помимо Солнца, при этом почти одинаковы
Тусклая точка в середине изображения — коричневый карлик WISEPC J045853.90+643451.9, первый из всех, обнаруженных зондом WISE

В принципе, чтобы определить «успешность» процесса звездообразования, достаточно сравнить количество нормальных развитых звезд с количеством «неудачников» — субзвездных объектов, коричневых карликов. Они никогда не набирают массу более 8% солнечной, и ядра их не могут разогреться достаточно, чтобы стимулировать термоядерные реакции нуклеосинтеза на базе протонов, которые протекают в недрах звезд главной последовательности. Вместо этого в них происходит горение дейтерия, довольно быстро исчерпывающее запасы этого вещества и заканчивающееся. Из-за подогрева молодой коричневый карлик выглядит красноватым, но вскоре охлаждается и гаснет окончательно (температура некоторых из них может быть меньше, чем у человеческого тела). В итоге найти их оказывается совсем непросто.

Такую работу астрономы из группы Джей Дэви Киркпатрика (J. Davy Kirkpatrick) провели при помощи работающего на орбите зонда WISE. Фиксируя излучение в ИК-спектре, где оно для коричневых карликов максимально, ученые попытались выяснить количество этих тел в окрестностях Солнца. В пределах 26 световых лет от нас телескоп обнаружил 16 ранее неизвестных карликов, так что на примере этого участка космоса авторы пришли к выводу: примерно на шесть успешно сформировавшихся звезд приходится один карлик-«неудачник».

Такие результаты удивили ученых, ожидавших обнаружить куда более многочисленных коричневых карликов. Однако это так, и в результате ближайший к нам карлик находится в 11,8 световых годах, почти втрое дальше, чем ближайшая нормальная звезда, Альфа Центавра. Эти данные согласуются и с выводами, к которым пришли ранее ирландские исследователи, которые пользовались для оценки числа коричневых карликов совершенно другим подходом (у них получилось соотношение 1:5).

По публикации ScienceNOW