Первый анализ состава гигантского астероида Веста показал, что это — останки недоразвитой планеты.

Минеральный состав южного полушария Весты, полученный в результате работы зонда Dawn
Три метеорита, собранные на Земле, в поляризованном свете: по новым данным, источником их служит именно Веста
Сравнение размеров Весты и близких к ней тел Солнечной системы

Данные, полученные пролетающим в окрестностях Весты американским зондом Dawn, дают новые интригующие детали к картине происхождения и развития космических тел в молодой Солнечной системе. Веста — своего рода окаменевшее ископаемое тех времен, демонстрирующее весьма сложную структуру и состав, что делает его более похожим на карликовую планету или земную Луну, нежели на типичный астероид.

По имеющимся на сегодня сведениям, Веста представляет собой слоистое образование с тяжелым железным ядром, весьма близкое по строению к настоящей планете — и единственное подобное, сохранившееся с ранней поры Солнечной системы. Его геологическая структура говорит о том, что на Весте некогда, около 4,56 млрд лет назад, протекали те же глобальные процессы, которые привели к разделению ядра, мантии и коры у нашей Земли. Хотя размеры ее с Землей несравнимы — всего 110 км в поперечнике.

Различные минералы стали доступными наблюдению зонда на склонах кратеров, оставленных столкнувшимися с Вестой метеоритами. Состав их подтверждает, что некогда под поверхностью астероида имелся океан расплавленной магмы. Такой океан может появиться лишь при условии практически полного расплавления всего небесного тела — того, что приводит к формированию сложной структуры «нормальных» планет вроде нашей.

Кроме того, наблюдения подтвердили подозрения о том, что целая группа метеоритов, найденных на Земле, происходит именно от Весты: в их составе имеется нужное количество железо- и магнийсодержащих пироксенов. Этих метеоритов насчитывается около 6% от общего числа, что делает Весту одним из крупнейших источников падающих на Землю метеоритов.

Заодно зонд Dawn показал, что центральный пик в кратере Rheasilvia, расположенном в южном полушарии Весты, намного обширнее и выше относительно размеров самого кратера, чем это свойственно аналогичным объектам на других телах — в том числе, на Луне. Поверхность Весты более напоминает не Луну, а мелкие ледяные спутники Сатурна. Получена и более точная оценка возраста кратера Rheasilvia и его соседа, кратера Veneneia: 1 и 2 млрд лет, соответственно.

Ну а зонд Dawn продолжает свою работу у Весты: выйдя на ее орбиту в середине прошлого года, он останется здесь до конца лета, после чего двинется дальше к своей второй — и последней — цели, карликовой планете Церере в поясе астероидов, куда он должен прибыть в 2015 г.

По пресс-релизу NASA