Анализ древнеегипетского календаря показал, что уже тогда астрономы в точности знали период знаменитой переменной звезды Алголя.

Система Алголя глазами художника
Периодическое изменение светимости в двойной системе типа Алголя проходит через вторичный и первичный минимумы

Бета Персея более известна как Алголь — а средневековыми арабскими астрономами называлась и «глазом дьявола». В самом деле, словно подмигивающая яркая звезда вполне способна навести на потусторонние мысли. Сегодня известно, что она представляет собой двойную систему, в которой массивная звезда вращается вокруг меньшей компаньонки на очень близком расстоянии. Периодически затмевая друг друга, они и создают периодическое изменение видимой яркости Алголя. Он стал родоначальником целого класса переменных звезд, и сегодня изучен весьма неплохо (в частности, известно, что звезд в системе не две, а целых три).

Оказалось, что неплохо изучили Алголь и древние египтяне. Астрономия в ту далекую эпоху была в большом почете, и расчеты и наблюдения древнеегипетских ученых жрецов способны удивить и наше искушенное время. Чтобы точно разобраться в прихотливой воле богов, они вели самые скрупулезные записи всего, что происходило на звездном небосклоне. На этой основе они могли делать и предсказания на будущее, которые записывали в форме календаря, где отмечались — совсем как в астрологических рубриках газет — удачные и неудачные дни.

В этих предсказаниях они старались быть достаточно точными: каждый день разделялся на три или более частей, каждой из которых придавался определенный рейтинг, от весьма удачного до крайне опасного. Примером такого документа является знаменитый Каирский календарь: папирус дошел до нас в рассыпавшемся виде, однако египтологи сумели восстановить подробные рейтинги для дней целого года — примерно 1200-го до нашей эры.

Считается, что рейтинги эти, в отличие от современных астрологов, египтяне не брали с потолка. Однако вопрос о том, как именно они рассчитывались, до сих пор остается открытым. Изучили его недавно и финские исследователи из группы Яана Тоивари-Вилтала (Jaana Toivari-Viitala), придя к крайне неожиданному выводу.

Применив к предсказательному ряду целый арсенал инструментов статистики, они выявили в нем две характерные периодичности. Первая — 29,6-дневная, практически точно соответствующая циклу фаз Луны (сегодня о его продолжительности мы можем сказать точнее — 29,53059 суток). Вторая же периодичность составила 2,85 суток, и объяснить ее ученые смогли лишь одним: колебаниями яркости Алголя, звезды, прекрасно видимой невооруженному глазу. Каждые 2,867 суток Алголь на несколько часов затухает, после чего снова набирает яркость (это соответствует первичному минимуму — времени, когда более тусклая звезда системы затмевает более яркую).

Среди открывающегося без телескопа звездного небосклона не существует ни одного другого объекта, обладающего близкой периодичностью изменений. Финские ученые уверены, что их египетские предшественники базировали предсказания своего календаря на фазах Луны и изменениях светимости Алголя. В принципе, периоды изменения яркости Алголя были точно зафиксированы именно невооруженным глазом, в 1783 г., и вполне возможно предположить, что и древние египтяне оказались достаточно внимательными и терпеливыми наблюдателями.

Сегодня, с открытием третьей звезды в Алголе и с несравнимо более точными измерениями обнаруживается, что система эта не так проста, и периодичность ее изменений вовсе не неизменна. Возможно, разница между данными древнеегипетских и современных астрономов связана не с несовершенством инструментов, доступных в царстве пирамид, а с реальными изменениями в далекой звездной системе.

По публикации MIT Technology Review / Physics ArXiv Blog