Как правило, вокруг Земли вращаются сразу несколько спутников — Луна не так уж и одинока.

Пример сложной траектории движения астероида, захваченного притяжением Земли и ставшего ее временным спутником (размеры даны без учета масштаба)
Радарная съемка околоземного астероида 1999 JM8. Примерно трехкилометровое тело намного крупнее обычной «мини-луны», но его неправильная форма для них вполне типична

Луна, так любимая поэтами и вообще романтически настроенными душами, сопровождает нашу планету уже больше 4 млрд лет. Однако ее не столь крупные соседки, размеры которых могут не превышать нескольких метров, не отличаются таким же постоянством. Астероиды, захваченные земным притяжением, сопровождают ее, как правило, не больше года, после чего снова отправляются в свое бесконечное странствие. Однако на смену одним приходят другие, и Луна редко остается в полном одиночестве.

Вообще, теоретические работы и наблюдения, показывающие возможность существования у Земли малых спутников, уже хорошо известны нашим читателям. Раскрывает эту тему и новое исследование, проведенное учеными из Финляндии, Франции и США: с помощью тщательно выстроенных компьютерных моделей авторы взялись рассчитать, какова вероятность того, что в каждый конкретный момент времени Землю сопровождает еще хотя бы один спутник, помимо Луны.

Мощнейшие возможности французского суперкомпьютера, работающего в вычислительном центре CINES, позволили просчитать траектории 10 млн астероидов, путь которых пролегает в достаточной близости от Земли, а также судьбу 18 тыс. объектов, захваченных ее гравитацией. Результат достаточно однозначен: в любой момент на околоземной орбите должен находиться хотя бы один астероид диаметром не менее метра — не считая объектов поменьше.

Компьютерная симуляция показала, что пути астероидов, уловленных земным притяжением, практически никогда не бывают похожи ни на окружности, ни на овалы: они получаются чрезвычайно сложными и запутанными спиралями. Происходит это в результате сложных взаимодействий между кинетической энергией самого астероида, гравитационными полями Земли, Луны и Солнца. В среднем «мини-луна» будет двигаться по такой хитрой орбите около девяти месяцев, хотя некоторые долгожители остаются на ней десятилетиями.

По пресс-релизу University of Hawaiʻi at Mānoa