На фоне царивших на суше динозавров млекопитающие долгое время вели довольно унылый образ жизни. За исключением одного лишь отряда травоядных.

Скорее всего, примерно так выглядели представители многобугорчатых — ископаемого отряда млекопитающих
Зубы многобугорчатых развились из довольно простых 150 млн лет назад к весьма сложно устроенным — к моменту массового вымирания и гибели динозавров 66 млн лет назад

Картина обычно представляется такой: в эпоху Мезозоя на суше доминировали голосеменные растения, насекомые и, конечно, рептилии, некоторые из которых достигали колоссальных размеров. Млекопитающие же, появившиеся еще на заре той далекой эры, долгое время оставались «в загоне», на периферии жизни, и не могли конкурировать с царившими тогда динозаврами.

Но было и важное исключение, представители ныне вымершего отряда многобугорчатых, нечто вроде современных грызунов, умудрились весьма благополучно существовать бок о бок с динозаврами в течение десятков миллионов лет, обильно размножаться — и пережить даже катастрофическое вымирание, погубившее динозавров полностью и окончательно.

Интересное исследование, проведенное группой биологов во главе с профессором Грегори Уилсоном (Gregory Wilson), обнаружило, что секрет, который позволил многобугорчатым процветать в то время, как прочие млекопитающие вели крайне непритязательный образ жизни, скрыт в их… зубах.

Грегори Уилсон и его команда, исследовав окаменелые останки представителей 41 вида многобугорчатых, с помощью лазерной и компьютерной томографии с высокой точностью — до 30 мкм — воссоздали трехмерную форму их зубов, а затем оценили распределение различных ее вариантов по разным регионам Земли.

Структура поверхности зуба несет разное количество бугорков и впадин. У хищников она довольно проста, на микроуровне на ней имеется не более сотни впадин и бугорков, поскольку их пища довольно легко пережевывается. Но чем более вегетарианской является диета животного, тем сложнее ее перемалывать — и тем сложнее становятся его зубы.

Такая картина наблюдалась и у многобугорчатых. В задней части челюсти располагались зубы чрезвычайно сложной структуры, имеющие до 348 бугорков и впадин, отлично приспособленные для перемалывания растительной пищи. «Строение зубов дает отличное свидетельство о диете животного, — говорит Грегори Уилсон, — Многобугорчатые быстро развили чрезвычайно сложную поверхность задних зубов» — именно это, по мнению ученых, позволило им одними из первых перейти на питание цветковыми покрытосеменными растениями и успешно процветать вместе с ними, и даже пережить массовое вымирание, которого не перенесли куда более грозные динозавры.

Если примерно 170 млн лет назад многобугорчатые были не крупнее мыши, то особое строение зубов позволило им начиная с периода около 140 млн лет назад начать потреблять только начавшие появляться покрытосеменные — и они быстро развились во множество различных видов, некоторые из которых достигали размеров уже с бобра. Лишь 34 млн лет назад, благополучно просуществовав весьма долгий период времени, они сошли со сцены.

По пресс-релизу University of Washington