Наблюдая за сверхмассивной черной дырой в центре Млечного Пути, астрономы заметили периодические слабые вспышки в ее окрестностях. Судя по всему, так она «заглатывает» попавшиеся астероиды.

Сверхмассивная черная дыра в активном центре Млечного Пути (снимок в рентгеновском диапазоне). Справа — иллюстрация художника, сверху вниз: астероид приближается к дыре; разрывается под действием приливных сил; испаряется во вспышке
Стрелец A* (в центре) и два световых эха от недавнего взрыва (в кружке)

Компактный источник излучения Стрелец А*, расположенный в активном центре нашей галактики, почти наверняка представляет собой сверхмассивную черную дыру массой в 4,5 млн солнечных масс. Помимо обычного излучения на разных длинах волн орбитальный зонд Chandra, ведущий наблюдения в рентгеновском диапазоне, обнаружил и странные вспышки, которые фиксируются примерно раз в сутки и длятся несколько часов. Яркость их в рентгене, бывает, в несколько раз превышает яркость самого Стрельца А*, а бывает — и в сотню раз. Эти вспышки наблюдались и в инфракрасном диапазоне, с помощью телескопа VLT европейской обсерватории ESO. Что же это такое?

С интересной версией происходящего выступила недавно команда британских ученых во главе с Сергеем Наякшиным: по их мнению, вокруг Стрельца А* имеется огромное облако, включающее триллионы астероидов и комет, «утянутых» черной дырой от их материнских звезд. Те объекты, которые оказываются от дыры на расстоянии порядка 150 млн км и меньше (т.е. примерно на средней дистанции от Земли до Солнца), начинают подвергаться сильнейшему воздействию приливных сил в гравитационном поле сверхмассивной черной дыры.

Эти силы буквально разрывают астероиды на куски, которые, все ускоряясь, приближаются к сверхмассивной черной дыре. Пробиваясь сквозь плотное облако материи, окружающее дыру, обломки все сильнее раскаляются и в конце концов испаряются во вспышке — примерно как метеориты, падающие через земную атмосферу.

Проведенные авторами расчеты показали, что вспышки тех масштабов, которые фиксируются зондом Chandra, могут создавать астероиды радиусом от 10 км — конечно, Стрелец А* «закусывает» объектами и поменьше, но заметить их гибель современные методы пока не позволяют. Ученые считают, что за примерно 10 млрд лет существования Млечного Пути черная дыра в его центре должна была поглотить несколько триллионов астероидов — впрочем, это не слишком заметное количество на фоне общего числа астероидов, которые должны иметься в центре галактики.

Эта данные неплохо согласуются с предыдущими исследованиями, в которых была проведена оценка количества присутствующих в окрестностях Стрельца А* астероидов (при том допущении, что у типичной звезды близ центра галактики астероидов примерно столько же, сколько в Солнечной системе).

Та же судьба, разумеется, должна ожидать и планеты, неосторожно приблизившиеся к сверхмассивной черной дыре. Такие события намного более редки: планет, все-таки, на порядки меньше, чем астероидов, — однако и более заметны. Возможно, именно с гибелью планеты может быть связана известная вспышка в Стрельце А*, случившаяся около сотни лет назад, когда объект сиял примерно в миллион раз ярче обычного. Конечно, в те годы ни в ИК-, ни тем более в рентгеновских лучах за космосом еще не наблюдали. Однако «световое эхо» той вспышки, отраженное от окрестных облаков излучение, можно различить и сегодня, и оно позволяет косвенно оценить то далекое событие.

По пресс-релизу NASA