Синий цвет звезды говорит о ее яркости, внушительных размерах и молодости. Однако недавно найдены такие звезды вполне зрелые и средней величины, солнечного типа. Возможно, они развиваются по нетрадиционному сценарию.
Ультра-синие: Потеря оболочки
Слева – близкая галактика Андромеды; выделена область, которую Hubble наблюдал в видимом и УФ-спектрах. Детальнее она показана вверху справа: насыщенный звездами центральный регион галактики поперечником около 7900 световых лет. Яркая область возле центра снимка – группа звезд близ черной дыры в ядре галактики; видны точки необычных «ультра-синих» звезд – эта область крупнее показана справа внизу

Недавняя работа телескопа Hubble, проведенная в рамках длительного эксперимента Panchromatic Hubble Andromeda Treasury, не стала первым наблюдением подобных звезд в галактике Андромеда. Однако на этот раз был изучен намного больший участок, в котором было найдено около 8 тыс. таких звезд, и удалось показать, что в основном они концентрируются вокруг активного центра галактики.

«Мы не вели специальный поиск таких звезд, — комментирует одна из авторов работы профессор Джулианна Далкантон (Julianne Dalcanton), — Но они выделяются на общем фоне, они ярко светятся в ультрафиолете и вообще заметно отличаются от того, что мы ожидали увидеть».

Наблюдения Hubble охватили область на расстоянии до 2600 световых лет от черной дыры в ядре галактики. В целом звездное население этого региона оказалось более тусклым, нежели в областях активного звездообразования галактики Андромеда. Наличие же странных, «ультра-голубых» звезд авторы связывают с тем, что они по мере развития превратились в красных гигантов, а затем по какой-то причине отбросили свои верхние слои и, потеряв изрядное количество вещества, обнажили свои раскаленные и яркие недра. Обычно красные гиганты не отбрасывают такие объемы материи, так что ядра их остаются еще закрыты внешними слоями и не светятся так ярко в УФ-диапазоне.

«Мы поймали эти звезды в самый яркий момент, непосредственно перед их превращением в белых карликов, — говорит итальянский астроном Лео Жирарди (Leo Girardi), — В центральной области Андромеды наверняка имеется масса таких звезд на более ранних стадиях развития. Но они слишком тусклы для наблюдений Hubble, особенно на фоне более ярких обычных звезд, среди которых находятся».

Почему же эти «ультра-синие» звезды пошли по нестандартному пути эволюции? Пока что у ученых имеется две гипотезы на этот счет. Возможно, причиной тому — их необычно высокая металличность, т. е. содержание элементов тяжелее водорода и гелия, что стимулирует выбросы больших количеств вещества на поздних этапах жизни звезды: давление излучения из недр эффективнее «отталкивает» насыщенные металлами внешние оболочки. В пользу этой версии говорит тот факт, что число таких необычных звезд снижается по мере удаления от центра галактики — и вместе с этим падает их металличность.

Другая гипотеза объясняет появление «ультра-синих» звезд наличием у них пар — вторых гравитационно связанных звезд, которые активно перетягивают на себя вещество их оболочек. Распределение двойных звезд в галактике также хорошо согласуется с распределением «ультра-синих», так что решить, какой сценарий соответствует действительности, помогут лишь новые исследования.

По пресс-релизу NASA