Впервые удалось обнаружить экзопланеты действительно маленькие — размерами в 0,78, 0,73 и 0,57 нашей.

Система KOI-961 глазами художника
Сравнительные размеры Земли, Марса и самых маленьких из известных экзопланет
Сравнительные размеры системы KOI-961 с Юпитером и четырьмя его крупнейшими спутниками

Меньшая из найденных планет имеет размеры примерно с Марс. Все они, как Марс или Земля, представляют собой каменистые тела — правда, находятся слишком близко к своей звезде. На них слишком жарко для того, чтобы вода могла сохраняться в жидком виде, а значит — чтобы могла существовать жизнь вроде нашей.

Находка сделана благодаря работе орбитальной миссии Kepler, которая ведет постоянный мониторинг более 150 тыс. звезд и обнаруживает экзопланеты транзитным методом — фиксируя периодические изменения в видимой светимости звезды из-за прохождения планеты между нею и нами. К настоящему моменту Kepler достоверно обнаружил более 700 далеких планет, еще сотни кандидатов ожидают подтверждения: надежным наблюдение считается лишь после трех наблюдений, а так как для нового изменения светимости звезды далекая планета должна описать полный круг по орбите и снова вернуться на линию между нею и нами, этот процесс нередко затягивается на годы. Затем проводятся дополнительные наблюдения наземными телескопами.

Так было и на этот раз: троекратные наблюдения Kepler завершились исследованиями наземных обсерваторий Palomar в Калифорнии и W.M. Keck на Гавайях. Более того, эти завершающие шаги уточнили размеры обнаруженных планет — в сторону уменьшений, чего вряд ли кто-то мог ожидать.

Их материнская звезда — KOI-961 (кстати, так кодируются те из примерно 150 тыс. звезд, за которыми следит Kepler, которые подают признаки наличия планет: Kepler Objects of Interest, «Предмет интереса Kepler») — звезда представляет собой тусклый красный карлик диаметром вшестеро меньше Солнца — или, что то же самое, в 70 раз больше Юпитера. «Вообще это самая крохотная система, обнаруженная к настоящему времени, — говорит один из авторов находки Джон Джонсон (John Johnson), — Она вообще больше напоминает систему Юпитера и его лун, нежели полноценную планетную систему. Что лишний раз напоминает о разнообразии планетных систем, имеющихся в нашей галактике».

Интересно, что маленькие и холодные красные карлики — самые распространенные звезды нашей галактики. И то, что у одного из них имеется сразу три каменистых планеты (KOI-961.01, KOI-961.02 и KOI-961.03), дает надежду на то, что такие планеты вообще встречаются широко, хотя бы в пределах Млечного Пути.

По пресс-релизу NASA