Зонд Kepler впервые обнаружил планету земного типа, вращающуюся на подходящей орбите вокруг звезды солнечного типа. В общем, все как у нас. Идеально.

Планета Kepler-22b глазами художника: даже на иллюстрации она удивительно похожа на Землю
Сравнение системы Kepler-22 и нашей Солнечной. Сохранены относительные размеры планет и их орбит

Среди более чем 1000 кандидатов на звание новых известных нам экзопланет, свидетельства о которых обнаружились в собранных телескопом Kepler данных, размеры десяти оцениваются примерно с земные. При этом они должны стабильно вращаться вокруг своих звезд в пределах т.н. «обитаемой зоны», то есть там, где условия дозволяют постоянное наличие жидкой воды. Всеми ими специалисты займутся в ближайшее время — а пока существование одной из них подтверждено достоверно.

Планета Kepler-22b находится в 600 световых годах от Земли, и местный год здесь длится 290 земных суток. Ее материнская звезда относится к солнечному типу, т. е. к спектральному классу G, хотя немногим меньше и холоднее Солнца.

Kepler-22b стала самой небольшой из известных экзопланет, находящихся в самой середине «обитаемой зоны» близ звезды солнечного типа. Почти как мы — Kepler-22b в 2,4 раза крупнее Земли, и пока неясно, какова эта планета, газовая ли в основном, жидкая или твердая, как наша. В любом случае, она стала первой подобной Земле планетой, существование которой удалось установить совершенно достоверно. Имеется еще пара кандидатов, но их звезды намного мельче и холоднее Солнца, а сами они вращаются у самых границ «обитаемых зон» — скорее всего, они могут более напоминать Венеру или Марс, а не Землю.

«Это значительное достижение на пути к обнаружению полного «близнеца» Земли, — говорит работающий с зондом Kepler астроном Дуглас Хадгинс (Douglas Hudgins), — и оно подчеркивает важность научных миссий, направленных на поиски ответов на самые важные вопросы о нашем месте во Вселенной».

Напомним, что орбитальный аппарат Kepler ведет поиски далеких планет транзитным фотометрическим методом — постоянно следя за мельчайшими изменениями в яркости более чем 150 тыс. звезд, которые могут возникать в моменты прохождения планет между ними и нами. Считается, что для получения результата приемлемой достоверности требуется минимум три таких надежных наблюдения. Первые признаки существования Kepler-22b были замечены в первые же дни работы Kepler в космосе, а третий раз наблюдения состоялись в конце 2010 г.

Для подтверждения этих результатов ученые привлекли ряд наземных телескопов и орбитальный Spitzer. К сожалению, нужная область неба в созвездиях Лебедь и Лира доступна наблюдениям с Земли лишь ограниченное время весной и в начале осени, что несколько задержало исследования — однако не остановило их. Данные Kepler успешно подтверждены.

С прошлого февраля, когда команда Kepler в последний раз представляла полный отчет о сделанных аппаратом находках, число обнаруженных зондом «кандидатов в планеты» выросло на 89%, до 2326 штук. Из них, видимо, 207 имеют размеры, сравнимые с земными, 1181 ближе к крупному Нептуну, 203 — к очень крупному Юпитеру, 55 — и того крупнее. 48 из них находятся в пределах «обитаемых зон» своих звезд.

По пресс-релизу NASA