В протопланетном диске, окружающем далекую молодую звезду, впервые обнаружены спиральные рукава. Возможно, они говорят о том, что в этом облаке газа и пыли скрываются уже начавшие формироваться, но еще невидимые планеты.
Звезда с рукавами: Зародыши планет
Пара спиральных рукавов протопланетного диска, окружающего молодую звезду SAO 206462. В поперечнике диск достигает 22,5 млрд км – примерно вдвое больше, чем орбита Плутона

Проведенное учеными компьютерное моделирование показало, что именно воздействие гравитации юных планет, скрытых в протопланетном диске, могут создавать подобные спиральные образования, так напоминающие спиральные рукава регулярных галактик вроде нашего Млечного Пути. И теперь эти теоретические работы блестяще подтвердились в ходе реальных наблюдений, проведенных с помощью расположенного на Гавайях телескопа Subaru.

Работа была проведена астрономом Кэрол Грейди (Carol Grady) и ее коллегами по проекту «Стратегическое исследование экзопланет и газопылевых дисков с помощью Subary» (Strategic Exploration of Exoplanets and Disks with Subaru, SEEDS). Эта пятилетняя программа направлена на изучение молодых звезд и окружающих их дисков газа и пыли в ближнем инфракрасном диапазоне — в общей сложности, в ней задействованы более сотни ученых из 25-ти исследовательских организаций.

«Обнаруживается, что когда такая молодая система достигает возраста нескольких миллионов лет, в протопланетном диске начинают проявляться признаки структурированности — кольца, щели и даже спиральные рукава, — добавляет еще один участник проекта Джон Висневски (John Wisniewski), — Многие из них могут объясняться вмешательством формирующихся планет».

К таким выводам ученые пришли после наблюдений за звездой SAO 206462, расположенной в 456 световых годах от Земли, в южном созвездии Волк. По их оценке, звезда совсем молода, не более 9 млн лет от роду, а окружающий ее протопланетный диск охватывает пространство в 22,5 млрд км — вдвое больше, чем орбита Плутона в Солнечной системе.

Наблюдения телескопа Subaru в ближнем ИК-диапазоне позволили обнаружить, что внешние области диска образуют весьма интересные структуры — пару спиральных рукавов. По теоретическим расчетам, одна планета, появившаяся в протопланетном диске, может приводить к появлению двух таких рукавов по разные стороны диска. Имеющаяся на снимке Subaru пара не соответствует этим расчетам: видимо, мы видим не все рукава, и каждый из видимых связан со своей отдельной планетой.

Впрочем, авторы исследования замечают, что к появлению таких структур вполне могут приводить и другие процессы, не связанные с образованием планет. Пока решить этот вопрос окончательно нельзя.

Читайте, кстати, об одной весьма интересной загадке, связанной со спиральными рукавами крупных галактик: «Несимметричные тайны».

По пресс-релизу NASA