Человечество и не подозревало, что менее 130 лет назад находилось на грани гибели: совсем рядом с Землей промчалась убийственная комета.

Одна из фотографий, сделанных Хосе Бониллой в 1883 г.
Возможно, тогда планета избежала страшной катастрофы

Если верить «Википедии», 1883-й год запомнился коронацией российского императора Александра III, рождением Франца Кафки, смертью Карла Маркса — и, конечно, ужасающим взрывом индонезийского вулкана Кракатау. Современники и не подозревали, какого ужасного события чудом избежали в том 1883-м.

Подозревать мог один человек, мексиканский астроном Хосе Бонилла

(José Bonilla), который 12 и 13 августа 1883 г. провел ставшие впоследствии знаменитыми наблюдения за тем, как около 450 объектов на большой скорости пересекли солнечный диск, и за каждым из них простирался впечатляющий хвост. Удивительно, но, помимо Бониллы, тогда ни один другой ученый не обратил внимание на необычные объекты на солнечном диске, хотя наблюдения в 1880-х велись уже довольно активно, да и от самого астронома, работавшего в мексиканском штате Сакатекас, до соседней обсерватории была всего пара сотен километров.

Сообщение об этом появилось в 1886 г. в журнале L’Astronomie, причем ни сам ученый, ни редактор журнала так и не смогли предложить научное объяснение этому феномену — редактор счел, что наблюдение могло быть связано с птицами, насекомыми или частицами пыли, оказавшимися у линзы телескопа. Впоследствии появились и другие версии. Не последнее место среди них занимает и вариант с пролетом НЛО.

Однако недавно соотечественники Бониллы из группы Гуадалупе Кордеро (Guadalupe Cordero) провели новый анализ снимков Бониллы и дали собственное объяснение этим наблюдениям. Объяснение уже не метафизическое, а вполне физическое — но оттого не менее удивительное. По их мнению, в конце XIX в. астроном наблюдал обломки только что развалившейся кометы.

Отсутствие других наблюдений явления Кордеро с соавторами связывают с параллаксом: если фрагменты кометы пролетели достаточно близко к Земле, они могли видеться проходящими на фоне Солнца лишь с очень узкой части поверхности Земли, в других же местах они либо скрыты самой планетой, либо прошли на фоне яркого дневного неба, где оказались незаметны. Помимо штата Сакатекас, наблюдения теоретически можно было бы провести с других точек на той же широте — но на ней располагаются обширные пустоши Сахары, а также север Индии и страны юго-восточной Азии. Нигде в этих местностях в конце XIX в. активного развития астрономии не замечено.

Кордеро и его команда оценивают расстояние, на котором прошли обломки, в 540−8000 км, что по космическим меркам — буквально рядом (орбита МКС составляет 300 км, а на высотах порядка тысяч километров находятся многие спутники). Они также полагают, что величина замеченных Бониллой обломков варьируется в промежутке 50−1000 м в поперечнике, а значит, гипотетическая комета, которая их породила, была очень велика, порядка десятков километров, и весила миллиарды тонн.

Возможно, ее удалось-таки наблюдать непосредственно перед отпадением этих фрагментов: ученые предполагают, что она могла оказаться короткопериодической кометой Понса — Брукса, которая в 1883 г. как раз едва не столкнулась с Землей (в следующий раз комета эта должна пролететь мимо нас в 2024 г.).

Как бы то ни было, свою работу авторы завершают замечаниями о том, какой страшной катастрофы удалось избежать и нам, и всей планете в том мало примечательном году. Они констатируют, что Бонилла вел наблюдения всего 3,5 часа в течение двух дней, фиксируя в среднем 131 объект за час наблюдений. Можно сделать вывод о том, что за время, прошедшее между двумя его наблюдениями, он «пропустил» еще 3275 объектов. Притом что даже не самые большие из них сравнимы по размерам с Тунгусским метеоритом, легко представить, на грани какого события мы находились. Тысячи «тунгусок» — возможно, это означало бы очередное массовое вымирание.

К слову, о тайне самого Тунгусского метеорита мы писали в честь 100-летнего юбилея тех волнующих событий. Читайте: «Тунгусская наука».

По публикации Physics ArXiv Blog