Составлена первая достаточно полная карта поверхности Титана, крупнейшего спутника Сатурна. На нем обнаруживаются некоторые детали, удивительно напоминающие нашу Землю.

Изображение поверхности Титана, снятое спектрометром зонда Cassini VIMS: разница в составе отражается в небольших различиях оттенков
Снимки морей северного полушария Титана, сделанных спектрометром VIMS (слева и в центре) и RADAR (справа)

За шесть лет, которые продолжается исследование Титана зондом Cassini, мы узнали об этом спутнике немало интересного — о его удивительном климате и ландшафте («Великие метановые озера»), атмосфере («За туманом») и океане воды, который, возможно, скрывается в глубине («Колебания Титана»). Теперь же, после кропотливейшей работы по соединению снимков, сделанных зондом Cassini в ИК-диапазоне за время 70-ти его сближений с Титаном, удалось составить первую глобальную карту спутника. (Всего с 2004 г. аппарат совершил 78 пролетов близ Титана, и до 2017 г. запланировано еще 48 пролетов.)

Работа была тяжелая, ученые, по сути, «склеивали» снимки пиксель за пикселем, тщательно избавляясь от любых эффектов, связанных с разной геометрией и условиями съемки, с влиянием разного освещения и облачной атмосферы спутника. «Cassini вращается по орбите вокруг Сатурна, а не Титана, — добавляет один из авторов работы, — и Титан доступен наблюдению, в среднем, один раз в месяц. В результате поверхность его открывалась нам постепенно, шаг за шагом, год за годом, как кусочки паззла, которую мы осторожно собираем воедино.

Вообще, Титан — единственный известный нам спутник, имеющий собственную плотную атмосферу. Состоит она, в основном, из азота, в которой путешествуют облака легких углеводородов — метана и этана. По некоторым данным, они проливаются дождями, заполняя обширные «углеводородоемы» холодного спутника. Однако такая плотная атмосфера делает исследование поверхности делом затруднительным. Лишь излучение на определенных длинах волн инфракрасной части спектра способно достаточно глубоко проникнуть сквозь ее дымку. Это и удалось проделать ученым, хотя и ушло на решение задачи несколько лет.

Составленная в результате первая карта поверхности Титана обратила на себя внимание наличием некоторых деталей, очень знакомых нам по нашей собственной планете. Помимо уже названной богатой азотом атмосфере это — и заполненные жидкостью стабильные водоемы, из всех тел Солнечной системы доказанно имеющиеся также лишь на Земле. Пускай температура здесь составляет около -180 ОС, и вода не может совершать тот же круговорот, что и на нашей планете. Эту роль у Титана играет круговорот жидких углеводородов, а вулканы бьют не обычные, а ледяные («Холодные вулканы Титана»). Словом, все как на Земле — и все совершенно иначе.

По публикации Space.Com