Новые наблюдения за астероидами позволяют снять ответственность за гибель динозавров с объектов семейства Баптистины. Одна из главных загадок истории жизни на Земле снова открыта.
Не виновен: Баптистины ни при чем?
Гибель крупного астероида: взгляд художника

В целом, сегодня практически все специалисты соглашаются с тем, что около 65 млн лет назад с Землей столкнулся крупный астероид, что привело к климатической катастрофе и вымиранию огромного количества видов живых организмов — в том числе и знаменитых динозавров. Некоторые исследования указали и на главного подозреваемого — астероиды семейства Баптистины, оставшиеся от разрушения некогда существовавшего крупного — почти в 200 км — астероида. Подробно эту версию мы разбирали в статье «Космическое расследование».

Согласно этой теории, около 160 млн лет назад астероид Баптистина столкнулся с другим астероидом Главного пояса, и обломки разлетелись во все стороны. Один из них, довольно крупный, в конце концов и ударил в Землю, вызвав известную катастрофу Мел-Палеогенового вымирания. Однако с момента появления версии с Баптистиной стали появляться данные, противоречащие ей. А недавний анализ наблюдений, сделанных в ИК-диапазоне космическим телескопом WISE, похоже, и вовсе ставят на ней жирный крест.

По словам одного из исследователей NASA Лидлея Джонсона (Lindley Johnson), «в результате… исчезновение динозавров остается таким же неразрешенным вопросом». Ученый поясняет: «Изначально расчеты, проведенные на основе установленных размеров и яркости семейства Баптистины, привели к одной оценке их возраста… Однако благодаря WISE мы получили более точную оценку, которая позволяет отбросить теорию с участием Баптистины в вымирании».

Вообще задача телескопа WISE не ограничивается наблюдениями за астероидами: эта часть его миссии выполняется в рамках отдельного исследовательского проекта NEOWISE. Благодаря ему удалось обнаружить и каталогизировать более 157 тыс. астероидов Главного пояса, в том числе более 33 тыс. ранее неизвестных, и описать их базовые характеристики, включая светимость и размеры.

Понятно, что любой астероид светится лишь отраженным светом, точные измерения которого позволяют установить его размеры. При этом наиболее точные результаты достигаются комбинированием наблюдений в видимом и инфракрасном диапазонах длин волн. В ходе проекта NEOWISE светимость была измерена для 120 тыс. астероидов Главного пояса, включая и 1056 членов семейства Баптистины. Для них были просчитаны траектории движения в прошлом. Это позволило вдвое приблизить дату разрушения исходного астероида: согласно уточненным данным, это событие случилось всего 80 млн лет назад. Расчет показывает, что в этом случае обломки крушения могли бы достичь Земли самое раннее 15 млн лет назад, когда никаких динозавров не было уже и в помине.

Вопрос о том, что же за тело ударило Землю в те далекие годы, снова открыт. Хорошо еще, что в самом факте столкновения сомневаться не приходится, слишком уж много находок подтверждают его. Это и оставшийся с тех времен кратер Чиксулуб в Мексике, и знаменитая иридиевая аномалия, о которой можно прочесть в заметке «Новая улика».

По пресс-релизу NASA