В субботу с мыса Канаверал к Луне отправилась пара зондов-«близнецов» миссии GRAIL. Узнаем подробности: что, как и зачем.

Миссия GRAIL позволит составить самую детальную карту гравитационного поля Луны
Миссия включает пару идентичных аппаратов массой по 202 кг. Через несколько месяцев они должны достичь Луны, и еще почти три месяца проведут на орбите в 50 км над ней, после чего разобьются о поверхность спутника
Аппараты не будут вести непосредственных наблюдений. Вместо этого они будут постоянно обмениваться радиосигналами, точнейшим образом фиксируя изменения в расстоянии между собой и так собирая информацию о гравитационном поле Луны

82 дня работы зондов GRAIL на окололунной орбите обойдутся NASA почти в полмиллиарда долларов. За эту сумму в нашем распоряжении должна оказаться самая детальная трехмерная карта гравитационного поля нашего спутника, а вместе с ней — новые данные о его составе, строении и прошлом. «То, что мы надеемся получить от миссии — это картина внутренних областей Луны, — говорит одна из участниц проекта GRAIL Мария Зубер (Maria Zuber), — Это может дать целостный взгляд на ее происхождение и эволюцию, а также на жизнь других твердых планет внутренней Солнечной системы».

Работа миссии включает использование пары идентичных зондов, Grail-A и Grail-B, которые по довольно длинной, но экономичной с точки зрения необходимого топлива, траектории, примерно к новому году прибудут на орбиту Луны и начнут работу, оставаясь в 55 км над ней. Два аппарата будет разделять расстояние от 121 до 362 км, и они будут, облетая спутник, непрерывно обмениваться коротковолновыми сигналами.

Радары позволят зондам самым точным образом оценивать расстояние, разделяющее их. По мере того, как Grail-A и Grail-B будут облетать Луну, даже едва заметные неоднородности ее гравитационного поля будут влиять на это расстояние. И после необходимой обработки данные об изменениях в дистанции между аппаратами превратятся в самую детальную в истории карту гравитационного поля Луны.

Такая карта совершенно необходима для аккуратного планирования будущих миссий к Луне и, конечно, для ее освоения — в том числе и возведения здесь обитаемых или необитаемых постоянных баз. Но интересно другое: дело в том, что гравитационное поле Луны — пожалуй, одно из самых «хитрых» во всей Солнечной системе.

Если вы возьмете отвес и начнете обход нашего спутника, вы заметите, что в отдельных участках он отклоняется от вертикали, причем кое-где — на величину до 0,3О! В этих участках ваш собственный вес (вес средних размеров астронавта со стандартной амуницией вес на Луне эквивалентен 22,7 кг) заметно увеличится (в данном случае, на 113 г). Считается, что аномалии эти вызваны скрывающимися под поверхностью «концентрациями массы», или сокращенно масконами. Однако что конкретно они собой представляют, неясно до сих пор. Это могут быть отложения тяжелых элементов, толщи плотных осадочных пород — или заполненные плотной магмой ударные кратеры…

В пользу последней идеи говорит и тот факт, что масконы гораздо чаще встречаются на обратной стороне Луны, как это показали предварительные исследования японской миссии Kaguya/SELENE, о которых мы писали в заметке «Карта аномалий». Впрочем, это далеко не единственная особенность обратной стороны, и отличия ее от видимой просто поражают. Читайте: «Полная Луна».

Кстати, попутно всей этой научной работе зонды, несущие на борту и фотоаппараты, будут присылать снимки Луны. Это второстепенная, или даже третьестепенная задача миссии, которая реализуется в рамках американского образовательного проекта для школьников MoonKam.