На поверхности Титана, крупнейшего спутника Сатурна, можно разглядеть загадочную структуру, похожую на огромную стрелку. Причины ее появления обнаружены лишь недавно.
Стрела Титана: Звон небесного бокала

Группа американских ученых во главе с Джонатаном Митчеллом (Jonathan Mitchell) сумела ответить на вопрос о происхождении странной «стрелы Титана», проведя моделирование глобальной атмосферной циркуляции спутника. Авторы показали формирование мощных атмосферных волн, которые влияют на движение воздушных потоков, приводя к появлению облачных структур самых странных и необычных форм.

«Такие атмосферные волны можно назвать результатом естественного резонанса, подобного звону бокала, — говорит Митчелл, — Отдельные облака могут начать «звон», а затем уже остальные отвечают на его колебания». Возникающие в результате плотные облачные структуры — такие, как «стрела» — вызывают и обильные осадки, величина которых может в 20 раз превосходить среднюю на спутнике. Как следствие, они должны играть очень заметную роль в процессах эрозии, определяющих ландшафт поверхности Титана.

Климат Титана Митчелл с коллегами называют «полностью тропическим»: весь спутник испытывает погодные изменения, характерные для приэкваториальных областей Земли. Это обстоятельство, по их мнению, делает Титан отличной моделью для исследований тропического климата, во многом более удобной, чем сама Земля — здесь тропики предстают, так сказать, в чистом виде. Хотя — добавим — и без живых организмов, притом что океаны на Титане состоят не из воды, а из углеводородов, да и дожди из его азотной атмосферы льются метановые (читайте: «Нефтяной климат»). Авторов это не смущает: «Титан похож на странного родственника Земли — это единственное, кроме нее, каменистое тело в пределах Солнечной системы, на котором идут дожди».

В самом деле, при всей разнице между Землей и Титаном у них имеется масса общего. Основную долю его атмосферы составляет азот. Воды здесь тоже достаточно, хотя вся она заморожена — на Титане достаточно холодно. Зато ее роль берет на себя метан, жидкий при этих низких температурах. В нижних слоях атмосферы Титана метан обращается так же, как водяной пар на Земле: испаряется из «метаноемов», образует облака, конденсируется и падает дождем, наполняя реки, стекающие в естественные резервуары.

По мнению многих специалистов, на самой заре своего существования Земля могла выглядеть примерно так же: в ее атмосфере было много метана — и крайне мало кислорода. Метан, мощный парниковый газ, мог обеспечить молодую планету теплом, необходимым для первых этапов жизни под юным, еще тусклым Солнцем (читайте: «Парадокс остается парадоксом»). Так что взгляд на Титан с его углеводородными дождями и облаками-«стрелками», как на условную модель земных тропиков — не такой уж и нелепый.

По пресс-релизу UCLA