Опубликованы первые результаты исследований уникальных образцов материала, доставленного на Землю с астероида.

Астероид 25143 Itokawa очень похож на неровную картофелину — правда, массой порядка 10 тыс. тонн
Hayabusa в гостях у астероида: взгляд художника

За судьбой японского зонда Hayabusa, который совершил беспрецедентное достижение — добрался до далекого астероида 25143 Itokawa, взял с него пробы вещества и доставил их на Землю — мы следили с большим вниманием. Мы писали о трудностях, с которых началось его возвращение («Дорога домой»), о поисках возвращаемой капсулы с образцами («"Сокол» вернулся") и об официальном подтверждении, что внутри нее находятся именно пылинки с астероида, а не случайная грязь («Крохи внеземного»). Теперь же японские исследователи начали представлять результаты исследований доставленных на Землю проб.

Весь процесс занял целых семь лет — но и результат впечатляет: впервые в руки ученых попали реальные образцы вещества с небесного тела, расположенного за пределами орбиты Луны. Выбор пал именно на 25143 Itokawa не только из-за его подходящей орбиты и размеров, но и потому, что спектральные наблюдения показали, что он относится к S-классу. В самом астероидном поясе S-тип — не самый распространенный. Однако такие же богатые кремнием тела во множестве оканчивают свою жизнь на Земле, в виде метеоритов-хондритов. Связь между S-типом астероидов и хондритами предполагалась давно, но для окончательного подтверждения этого потребовалась целая космическая миссия.

Работа Hayabusa позволила также изучить воздействие на астероид разных аспектов «космической погоды», изменений в его составе, вызванных космическими лучами, солнечным ветром и ударами микрометеоритов. Параллельно с измерением содержания в астероиде гелия, неона и аргона это позволяет вычислить возраст астероида — а точнее говоря, насколько долго его поверхность подвергалась воздействиям космического пространства. И результат вычислений оказался довольно необычным: срок этот не превышает 8 млн лет, что означает, что поверхность астероида эродирует на скорости порядка десятка сантиметров каждый миллион лет его существования. Ну а еще через несколько миллионов лет весь астероид попросту исчезнет окончательно.

Еще одним интересным результатом стало то, что минералы, обнаруженные в частицах, собранных на астероиде, некогда подвергались значительному и довольно долгому нагреванию — не ниже 800 °C. По мнению ученых, тепло это мог создавать радиоактивный распад алюминия-26, короткоживущего изотопа, который в молодой Солнечной системе еще служил важным источником энергии. С другой стороны, размеров Itokawa недостаточно для того, чтобы нести необходимые для этого количества алюминия-26, для этого он должен был иметь хотя бы 20 км в диаметре. Все говорит о том, что астероид этот был когда-то частью гораздо более крупного тела. И более того — часть пылинок не подвергалась столь серьезному нагреванию, так что Itokawa оказывается телом, образованным из обломков своих предшественников, как из деталей конструктора.

Впрочем, специалисты полагают, что главный успех миссии Hayabusa — не научный, а технологический. Несмотря на все трудности, несмотря на масштабность задачи аппарату впервые удалось доставить на Землю образцы настоящей «космической пыли». А это значит, что в будущем мы получим в свое распоряжение и другие пробы, возможно, куда более сенсационные.

По публикации Nature News