Обнаружились первые свидетельства того, что в открытом космосе может встречаться графен.
Графен небесный: Новые формы во Вселенной
Графен, С60 и С70 на фоне знаменитой планетарной туманности Улитка

Напомним, что графен, впервые полученный в лаборатории в 2004 г., представляет собой плоскую структуру из атомов углерода, упакованных шестиугольниками на манер пчелиных сот. Этот материал обладает совершенно уникальными свойствами, за исследования которых наши бывшие соотечественники Андрей Гейм и Константин Новоселов в прошлом году удостоились Нобелевской премии (читайте подробности в нашей статье «Тонким слоем»). Невероятная механическая прочность и непроницаемость даже для самых мелких атомов, отличная электропроводность и другие особенности делают графен настоящим «материалом будущего», который может найти применение в электронных устройствах всех видов и задач.

Обнаружение графена в открытом космосе — если первые наблюдения орбитального телескопа Spitzer в дальнейшем подтвердятся — даст ценную информацию для лучшего понимания процессов, ведущих к появлению этого уникального материала, да и поведения углерода вообще.

Следы, возможно, говорящие о присутствии графена, найдены в паре небольших галактик-спутниц Млечного Пути, Магеллановых облаках. Точнее говоря, в планетарных туманностях, окружающих умирающие звезды. Помимо того, здесь же найдены свидетельства наличия молекулы C70, формой похожей на вытянутый мяч для регби. Хотя она и раньше детектировалась в космосе, это первое ее наблюдение вне нашей галактики.

И графен, и С70, и еще одна известная молекула, сферическая С60, относятся к семейству фуллеренов, углеродных структур, разные виды которых уже обнаруживались в космосе (читайте, например: «Странности спектра»). Интересно, что в лабораторных условиях показано было, что внутрь фуллеренов можно поместить воду («Бутылочка»), что делает их потенциальными разносчиками если не жизни, то критически необходимых для нее веществ — воды и самого углерода.

Однако происхождение этих сложных структур в космосе остается неясным. Возможно, синтез их обеспечивает взрыв, сопровождающий гибель звезд: ударная волна разрушает содержащие углерод частицы и разрывает связи между атомами углерода, что впоследствии и может приводит к синтезу фуллеренов.

По пресс-релизу NASA