Пыль, которая слетает со спутников Плутона, должна формировать вокруг карликовой планеты разреженное кольцо.
Еще один окольцованный: Почти невидимая пыль
Плутон на снимках Hubble

Еще недавно Сатурн считался единственным в Солнечной системе обладателем собственных колец. Лишь в 1960−70-хх кольца, пускай и не столь великолепные, были замечены у Урана и Нептуна. Обнаружено кольцо и вокруг Юпитера. Конечно, кольца Сатурна с ними не идут ни в какое сравнение, однако сам факт того, что кольца могут быть довольно распространены у планет, довольно любопытен.

Теперь очередь дошла до Плутона, у которого как раз недавно был обнаружен «Четвертый спутник». В целом наблюдения говорят о том, что никаких колец у этого далекого карликового тела нет — даже такие дотошные наблюдения, как фотографии телескопа Hubble. Однако на днях появилось сообщение бразильских астрономов, которые предсказывают наличие у Плутона кольца, хотя и слишком тусклого, чтоб даже Hubble мог его различить.

Это заключение авторы делают, исходя из результатов моделирования процесса столкновения микрометеоритов с крупнейшими спутниками Плутона, Никтой и Гидрой. Моделирование показало, что удары неминуемо должны выбивать с поверхности спутников пылевые частицы, которые должны образовать кольцо диаметром около 16 тыс. км.

Впрочем, этот процесс сам по себе еще не гарантирует появления устойчивых структур. Для этого количества пыли, «выводимые из игры» Плутоном, должны непрерывно восполняться потоком со спутников, ведь большая часть ее понемногу притягивается к планете, в конце концов падая на нее. Ученые, однако, показали, что с учетом известного нам числа метеоритов и влияния солнечного ветра на движение пылевых частиц, кольцо должно оставаться целостным, хотя и весьма разреженным.

Оптическая глубина кольца (доля излучения, которое оно блокирует) имеет порядок 10−11. Для сравнения, даже у Урана главное кольцо имеет оптическую глубину от 0,5 до 2,5. Даже для Hubble это слишком мало: теоретически, он мог бы увидеть у Плутона кольцо, если б этот показатель составлял порядка 10−5. Но не все потеряно. Как раз на пути к Плутону сейчас находится дальний космический зонд New Horizons. И хотя его камера для таких наблюдений недостаточно совершенна, имеющийся на борту датчик пылевых частиц подтвердит — или опровергнет — выкладки бразильских астрономов. Осталось дождаться в 2015 г., когда он прибудет к цели.

По сообщению MIT Technology Review / Physics ArXiv Blog