У Земли обнаружился давно предсказанный спутник — троянский астероид.

Троянский астероид, вращающийся вокруг Земли: сам он показан серым, а его орбита — зеленым
На снимке телескопа WISE астероид 2010 TK7 обведен зеленым

В любой системе из двух гравитационно связанных тел имеются такие точки, в которых их притяжения взаимно уравновешивают друг друга. Так что оказавшееся здесь третье тело (если его масса в сравнении с двумя основными телами пренебрежимо мала) будет равно притягиваться к тому и другому, будет оставаться в этой точке неподвижно. Эти регионы — точки Лагранжа (точки либрации) — имеются и в системе Солнце — Земля. В одной из них (L1), в 1,5 млн км впереди Земли, работает космическая обсерватория SOHO. А в парной ей точке L2, в 1,5 млн км позади Земли, ученые мечтают разместить огромный космический телескоп, который мог бы вести наблюдения, сохраняя свое расположение неизменным (читайте: «Большое зеркало»).

Еще одна пара точек Лагранжа, L4 и L5, легко представляется, как вершины равносторонних треугольников, одна из сторон которого соединяет Солнце и Землю, и лежащих в плоскости земной орбиты. Эти точки по традиции называют троянскими — в честь троянских астероидов Юпитера, самым ярким примером тел, «застрявших» в L4 и L5 системы Солнце — Юпитер. Причем обитатели L4 получают имена греческих воинов (Ахиллес и его команда), а L5 — троянских (Патрокл, Эней и компания). Известны троянские астероиды также у Марса и Нептуна.

Наличие троянских астероидов у Земли предполагалось уже довольно давно, однако из-за сложности наблюдений до сих пор ни одно из таких тел не было обнаружено: они не могут быть крупными, и визуально расположены для нас в 60О от Солнца, видны лишь днем, что сильно затрудняет их поиск. Лишь на днях, анализируя сделанные орбитальным ИК-телескопом WISE снимки, найден первый наш «троянец».

С использованием WISE ученые реализуют масштабную программу NEOWISE, в рамках которой ведется поиск и идентификация околоземных объектов, астероидов и комет, которые в своем движении сближаются с орбитой Земли менее чем на 45 млн км (0,3 а.е.). К настоящему моменту NEOWISE охватил более 155 тыс. тел Большого пояса астероидов и более 500 околоземных объектов, включая 132 ранее неизвестных.

Один из них — названный 2010 TK7 — и оказался тем самым «троянцем». Астероид этот имеет около 300 м в поперечнике и очень необычную орбиту, описывая в движении длинную и плотную спираль, находясь сейчас от Земли на расстоянии порядка 80 млн км. Расчеты показывают, что он останется на этой траектории, как минимум, еще сотню лет, не сближаясь с Землей на расстояние менее 24 млн км. Наше с астероидом взаимное движение напоминает охоту крупной планеты за опережающим его небольшим телом, которое так и мельтешит впереди.

По пресс-релизу NASA