Всего 10 млн лет назад, когда на Земле уже вымерли динозавры, на суше воцарились млекопитающие, а примитивные приматы стремительно эволюционировали в вид Homo, наш Млечный Путь переживал тяжелую катастрофу. Он сталкивался с карликовой галактикой, внутри которой скрывалась крупная черная дыра.
Следы аварии: Это было недавно...

Несмотря на умиротворяющую картину, которую представляет собой Млечный Путь при взгляде в ночное небо, галактика живет весьма бурной жизнью. Особенно это касается ее активного ядра, в котором скрывается колоссальная сверхмассивная черная дыра, буквально пышущая энергией и излучением. При этом в последнее время появляются данные о том, что совсем недавно здесь было еще «жарче».

Начать с того, что прошлой осенью в центре нашей галактики обнаружились странные структуры — «пузыри» гамма-излучения, вздувшиеся из активного ядра в обе стороны над плоскостью галактики на расстояние 20−25 килопарсек (читайте: «Пузыри галактики»). И хотя понятно, что создал их какой-то мощный и быстрый выброс энергии, до сих пор неясно, что же это было.

Кроме того, трудно объяснить и внушительную скорость появления новых звезд в окрестностях сверхмассивной черной дыры в центре Млечного Пути. Казалось бы, колоссальное притяжение дыры должно быстро «высасывать» имеющуюся здесь материю, лишая молодые звезды питания. Но при этом в центре галактики имеются сразу три крупных и плотных газопылевых облака, в каждом из которых идет быстрый процесс формирования сразу десятков звезд. Странно и то, что в окрестностях галактического центра обнаруживается крайне мало по‑настоящему древних и старых звезд, хотя в остальных областях галактики их более чем достаточно.

И наконец, в расположенном близ активного центра галактики облаке наблюдается излучение от атомов железа, видимо, связанное с тем, что какое-то время назад облако подверглось мощной «обработке» гамма-лучами. Словом, центр Млечного Пути — место с бурным настоящим и загадочным прошлым. Ну или с бурным прошлым и загадочным настоящим, что не менее справедливо.

Едва ли не все эти странности, впрочем, готовы объяснить авторы недавнего исследования, команда американских астрофизиков во главе с Альберто Сезаной (Alberto Sesana). По их мнению, все происходит из-за того, что недавно — каких-то 10 млн лет назад, что по астрономическим меркам совсем немного — Млечный Путь пережил столкновение с другой галактикой. Крупный Млечный Путь, разумеется, «аварию» пережил, поглотив карликового партнера и насытившись всем, что в нем имелось — включая массы газа, звезды и черную дыру массой порядка 10 тыс. солнечных (до сверхмассивной она не дотягивает, однако все равно весьма велика).

Черная дыра в активном ядре нашей галактики (Sgr A*) не в пример крупнее — считается, что масса ее в 4,3 млн раз больше, чем у Солнца — и она тут же начала притягивать появившегося соседа. Вся карликовая галактика начала по спирали сближаться с «черным центром» Млечного Пути, по пути ускоряясь, теряя материю — и «выбивая» со своих мест имевшиеся тут древние звезды. Огромные массы вещества, падая в недра сверхмассивной черной дыры, создали выбросы энергии, следы которых мы сегодня видим в форме загадочных «гамма-пузырей». А остатки материи, из-за всех этих коллизий бурно перемешиваясь, создали замечательные условия для быстрого появления новых звезд.

По мнению авторов работы, процесс этот растянулся на многие миллиарды лет — авария была действительно галактических масштабов. Он начался еще на ранних этапах существования галактики, но закончился лишь окончательным поглощением «малой» черной дыры, что состоялось около 10 млн лет назад. Возможно, когда-нибудь Голливуд снимет впечатляющий фильм-катастрофу об этих масштабных событиях — надеемся, будет это не через 10 млн лет.

По публикации MIT Technology Review / Physics ArXiv Blog