Из-за своего цвета, напоминающего запекшуюся кровь, четвертая планета от Солнца была названа Марсом, в честь древнеримского бога войны. И бог этот земной науке обходится очень дорого: из 40 с небольшим исследовательских зондов, отправленных к планете, более половины потерпели крушение. И ни один до сих пор не дал ответа на важнейший вопрос — «Есть ли жизнь на Марсе?»
Тайны Марса: На ближайшую перспективу
Марс, сфотографированный в 1975 г. зондом Viking

Несмотря на все неудачи — а может, и благодаря им, — наш интерес к Марсу ничуть не ослабевает, и сегодня готовятся сразу несколько миссий по исследованию Красной планеты и ее окрестностей. Среди них есть, наконец, и одна российская, которая должна доставить образцы грунта со спутника Марса Фобоса. Отрадно и то, что подготовка близка к завершению, и аппарат «Фобос-Грунт» должен стартовать уже в нынешнем ноябре.

Если работа миссии «Фобос-Грунт» должна помочь разобраться со многими проблемами, связанными с образованием малых тел Солнечной системы, их жизнью и взаимодействием с солнечным ветром, планетами и так далее, то новый крупный марсоход Curiosity (MSL), запуск которого американцы планируют провести примерно тогда же, имеет основной задачей все тот же пресловутый поиск марсианской жизни. А следом за ними, в 2018 г., к Красной планете отправится и первый европейский марсоход ExoMars.

Действительно, любой разговор о Марсе без этого вопроса невозможен. Хотя история поисков жизни на планете полна разочарований и даже мистификаций, сегодня многие специалисты сходятся на том, что (помимо Земли) именно Марс остается наиболее вероятным пристанищем жизни в пределах Солнечной системы. И если даже сегодня ее здесь не осталось, то в прошлом хотя бы простейшая жизнь на ней вполне могла иметься. В этом случае было б невероятно интересно обнаружить ее следы — тем более что некоторые ученые полагают даже, что на нашу Землю жизнь была занесена некогда с Марса (читайте: «Жизнь оттуда»).

Ведь если в наши дни Марс представляет собой голую, холодную и сухую пустыню, в прошлом здесь было куда теплее, да и воды, по современным представлениям, имелось предостаточно. Тому обнаружены многочисленные свидетельства, о которых мы писали, в частности, в заметке «От вулкана до океана».

Например, сегодня в марсианском грунте имеются сульфаты и глинистые алюмосиликаты, минералы, которые могут образоваться лишь в присутствии воды. Имеются и пересохшие русла древних, существовавших около 4 млрд лет, рек и обширных озер. Да и сейчас вода на Марсе имеется, хотя практически вся она «заперта» в виде льда в сверкающих приполярных шапках или под поверхностью.

Имеются и другие, пока крайне неуверенные, данные в пользу некогда существовавшей на Марсе жизни. Так, в его разреженной атмосфере обнаруживаются следы метана, возможно, имеющего биологическое происхождение (читайте подробности в заметке «Дело о пропавшем метане»). Не слишком достоверные следы микроорганизмов находятся в ряде других работ — например, в одном из марсианских метеоритов, найденном в Антарктиде в 1984 г., имеются структуры, некоторыми учеными считающиеся следами жизни (эту версию принимают далеко не все специалисты).

Другая интереснейшая загадка Марса — это вопрос о том, что же случилось с планетой. Отчего он из столь теплой планеты, с довольно плотной атмосферой и обилием воды — такой, что на ней даже могла иметься жизнь, внезапно стал сегодняшней неприютной пустыней? Причем произошло это очень скоро после появления планеты на свет, когда ей было не более 0,5−1 млрд. лет от роду. На этот счет существуют очень разные гипотезы, опирающиеся на падение активности внутреннего ядра планеты, геологические процессы (включая вулканические) и так далее. Однако окончательное решение этой проблемы остается делом будущего.

Удивительны и геологические особенности Марса. Именно здесь расположена колоссальная, едва ли не крупнейшая в Солнечной системе система каньонов Долина Маринер — она протянулась на 4,5 тыс. км в длину и достигает глубины 11 км. Именно здесь находится гора Олимп, спящий ныне вулкан, самый большой в Солнечной системе: диаметр кратера достигает 85 км при глубине 3 км и высоте вершины 21 км!

Двигаясь с севера на юг, мы обнаружим и еще одну странность Красной планеты. Северное полушарие почти ровно, здесь встречаются сравнительно неглубокие и молодые кратеры, тогда как высокогорное южное полушарие испещрено древними и глубокими следами ударов. В среднем, поверхность северного полушария планеты на 5 км (!) ниже, чем южного, и эта особенность также требует объяснения.

Возможно, эта разница стала результатом случившейся в далекой древности катастрофы. По одной из гипотез, около миллиарда лет назад Марс мог столкнуться с внушительным, размерами с Плутон (более 2000 км в поперечнике) небесным телом — этот удар и сделал почти все северное полушарие, порядка 40% поверхности Марса, одним колоссальным ударным кратером. Тогда Марс станет обладателем и еще одного рекорда, носителем самого большого известного нам кратера.

Отдельный интерес представляют спутники Марса, названные, как и положено сыновьям бога войны, Фобос и Деймос, т. е. «Страх» и «Ужас». Главная их загадка состоит в том, что судя по окраске, форме, размерам и основному химическому составу, они некогда были астероидами, в древности захваченными и удержанными притяжением планеты.

Но эта версия никак не согласуется с орбитами спутников, которые почти идеально округлые и пролегают над экватором Марса. Вряд ли можно надеяться на то, что два астероида, случайно пролетавших мимо, двигались практически по одной траектории. Такая картина скорее говорит о том, что Фобос и Деймос являются обломками самого Марса, некогда выбитыми с поверхности планеты очередным ударом метеорита.

Подобные несостыковки даже породили разговоры об искусственном происхождении марсианских спутников! И если на это рассчитывать вряд ли приходится, то вполне можно надеяться, что в вопросе поможет разобраться наша миссия «Фобос-Грунт», с которой мы и начали этот небольшой путеводитель. Читайте также обзор важнейших научных загадок, связанных с нашей ближайшей соседкой: «Тайны Луны».

По публикации Space.Com