Знаменитая Крабовидная туманность снова удивила свет: в начале апреля эта древняя сверхновая выбросила вспышки впятеро мощнее всего, что удавалось в ней наблюдать современной астрономии.

Крабовидная туманность в видимых лучах на фоне более масштабного снимка неба в гамма-диапазоне, на котором показано расположение туманности (крестом справа у края)
Справа — картина на 14 апреля 2011 г.; слева — за 20 дней до вспышки

Крабовидная туманность — останки сверхновой, вспыхнувшей около 1054 г. в 6500 световых годах от Земли, в созвездии Тельца. Сегодня самую сердцевину ее составляет все, что осталось от погибшей крупной звезды, плотная нейтронная звезда, вращающаяся со скоростью около 30 об./мин. И с каждым оборотом она отправляет примерно в нашу сторону периодические вспышки излучения (иначе говоря, звезда является пульсаром).

Но и помимо этих вспышек излучения здесь достаточно: туманность представляет собой постоянный источник высокоэнергетических лучей. Лишь в январе нынешнего года наблюдения в рентгеновском диапазоне выявили серьезные изменения в интенсивности этого постоянного излучения. А начиная с 2009 г. несколько раз фиксировались кратковременные вспышки и в гамма-диапазоне, с энергией более 100 млн эВ, т. е. в сотни раз мощнее рентгеновских вспышек и в сотни миллионов раз мощнее видимого излучения. 12 апреля 2011 г. были зафиксированы гамма-вспышки еще более мощные, примерно впятеро сильнее предыдущих. Они набрали максимум интенсивности четыре дня спустя, после чего полностью затихли. Что же это было?

«Эти вспышки — самые мощные из когда-либо наблюдавшихся в Крабовидной туманности, и они совершенно загадочны, — говорит исследовательница Эллис Хардинг (Alice Harding), — Думаем, они могут быть вызваны резкой рекомбинацией силовых линий магнитного поля в непосредственных окрестностях нейтронной звезды. Но что произошло конкретно, мы пока не знаем».

Действительно, внезапные перестройки магнитного поля способны ускорять заряженные частицы — в том числе и электроны — до околосветовых скоростей, когда они, двигаясь и взаимодействуя с магнитным полем, испускают жесткое излучение. По оценке ученых, чтобы породить наблюдавшиеся в апреле вспышки, электроны должны были разогнаться до энергий в сотни раз бОльших, чем все, на что способны самые мощные земные ускорители частиц. Если это так, они будут самыми высокоэнергетическими электронами, когда-либо наблюдавшимися в космосе. Заметим, что это вполне укладывается в имеющиеся представления о происходящем в туманности — мы писали о них в заметке «Крабовидный ускоритель».

По публикации NASA