Уточненные параметры орбиты и вращения Титана наводят на подозрение, что под ледяной коркой здесь скрывается огромный океан.

Титан вечно скрыт густым и непроницаемым туманом
Cassini у Сатурна: взгляд художника

Зонд Cassini, работающий в окрестностях Сатурна уже семь лет, особенное внимание всегда уделяет крупнейшему спутнику планеты Титану. Плотная и активная атмосфера его укрывает чрезвычайно интересный мир со своим климатом и погодой, озерами и океанами (подробнее о Титане можно прочесть в заметке «За туманом»).

На деле же Титан может оказаться еще более захватывающим для исследования. По данным недавнего исследования, уточненные орбитальные характеристики спутника показывают, что они весьма напоминают о Луне. Титан так же развернут к Сатурну постоянно одной стороной, и ось его собственного вращения так же колеблется в пределах 0,3 градуса.

Эти данные позволяют рассчитать собственный момент инерции Титана. А его величина уже и раскрывает нечто неожиданное — она может объясняться лишь тем, что Титан представляет собой твердое тело, ближние к поверхности которого слои плотнее лежащих в глубине.

В рамках наших представлений о формировании и эволюции планет и их спутников такое просто невозможно: их ядра должны быть непременно плотнее поверхности. Есть, правда, одно объяснение, довольно неожиданное. Титан — вообще не твердое тело.

Недавно бельгийские ученые во главе с Роуз-Мари Балан (Rose-Marie Baland) попробовали сопоставить имеющиеся цифры с теми, что получатся в расчетах на базе «жидкой модели» Титана. Именно она позволяет с отличной точностью достичь нужного момента инерции — жидкий океан, покрытый корой льда.

Интересно было бы для начала узнать глубину этого океана и толщину ледяной коры. Но для этого понадобится хотя бы узнать их химический состав. Для предварительной оценки Балан и ее коллеги использовали воду. Но выбор этот звучит довольно странно, с учетом того, что атмосфера Титана, как известно, богата метаном и другими углеводородами, но не водой. Притом что в атмосфере метан нестабилен и разрушается под действием солнечной радиации, его запасы в ней должны непрерывно пополняться из какого-то источника. И на роль эту отлично мог бы исполнить океан жидкого метана. Видимо, бельгийцы оставили себе пространство для продолжения работы в этом направлении.

По сообщению Physics arXiv Blog