До сих пор в поисках далеких планет астрономы неизменно игнорировали такие звезды, как белые карлики. Но, кажется, это было большой ошибкой.
Жизнь под карликом: Короткая и неуютная
Красный гигант в паре с белым карликом: взгляд художника

Конечно, в качестве окончательной судьбы в жизни звезд черные дыры и нейтронные звезды — объекты очень интересные и важные. Но около 97% из них для этого недостаточно тяжелы и заканчивают существование в куда менее зрелищном виде белых карликов, небольших и плотных, погасших тел. В среднем, такие звезды в размерах сравнимы с нашей планетой. Понемногу остывая, они еще долго продолжают испускать тепло, но в целом они мало интересуют специалистов, ищущих далекие планеты с заветной целью обнаружить хотя бы одну подходящую для обитания. По мнению американского астронома Эрика Эгола (Eric Agol), совершенно напрасно.

Ученый обращает внимание на то, что белые карлики не менее распространены, чем звезды солнечного типа. Что в среднем температура их поверхности составляет 5000 К, что в принципе позволяет поддерживать на планете, находящейся близ карлика, воду в жидком состоянии, не замерзающую и не испаряющуюся. То есть, то, что называется «обитаемой зоной», которая для типичного белого карлика будет располагаться на дистанции от него примерно 0,01 а.е. (расстояний от Солнца до Земли). Причем, по расчетам Эгола, подходящая температура в этой области будет оставаться на нужном уровне в течение более 3 млрд. лет, чего при выполнении других условий вполне достаточно для появления жизни. Что интересно, обнаружить планету земного типа на фоне подобной тусклой звезды должно быть намного легче, нежели при поиске у яркой звезды вроде солнца.

Есть, впрочем, в этих рассуждениях и слабое звено. Дело в том, что в ходе своей эволюции и гибели средние звезды, прежде чем превратиться в белых карликов, проходят через стадию красных гигантов, теряя плотность и «распухая», достигая в размерах до 1 а.е. При этом все планеты, оказавшиеся ближе этого расстояния, будут поглощены (о таком сценарии для нашей собственной мы писали в заметке «Последние дни Земли»). Соответственно, если у белого карлика и будет планета в пределах обитаемой зоны, то она должна мигрировать сюда уже после образования карлика.

Это значительно снижает шансы существования такой планеты, но вовсе не делает ее невозможной. По современным теориям, миграции планет в разных «критических» фазах существования звездных систем могут быть обычным делом и играть важную роль в этом существовании.

По публикации MIT Technology Review / physics arXiv blog