Приполярные области Марса — место холодное и безжизненное. Смерзшийся песок неподвижных дюн тянется до горизонта. Кажется, веками здесь ничего не меняется. Но это не так: дюны меняют свой облик достаточно быстро, чтобы запутать незадачливого путешественника.
Живые дюны Марса: Песок у полюса
Три снимка одной и той же области Марса, сделанные в разное время местного года, демонстрируют изменчивость песчаных дюн Красной планеты

В окрестностях марсианского Северного полюса дюны пустыни покрывают огромную площадь, сравнимую с площадью штата Техас. И они отнюдь не неподвижны; по последним свидетельствам, эти ледяные пески — один из самых изменчивых ландшафтов на планете.

До сих пор такое мнение казалось более чем странным. Большинство специалистов полагало, что дюны эти обрели свою форму давно, когда еще атмосфера Марса была плотнее, а дующие ветры — сильнее, и с тех пор сохраняют ее. Дюны остальных регионов не меняются тысячелетиями (читайте: «Неподвижность песка»).

Однако наблюдения приполярных областей, проведенные зондом Mars Reconnaissance Orbiter в разное время местного года, говорят об обратном. «И число, и масштабы этих изменений стали для нас большим сюрпризом», — говорит одна из работающих с аппаратом ученых Кэндис Хансен (Candice Hansen). Среди причин динамичности ландшафта ученые выделяют сезонные циклы образования и таяния сухого льда (твердого доксида углерода). Кроме того, важную роль должны играть и ветры, видимо, намного более сильные здесь, чем считалось ранее.

Замерзая зимой, сухой лед покрывает обширные приполярные регионы Марса, а весной по большей части тает — точнее говоря, возгоняется, переходя прямо в газообразное состояние. «Этот поток газа дестабилизирует структуру марсианских песчаных дюн, — говорит Кэндис Хансен, — порождая песчаные лавины, создавая новые низины и хребты… Интенсивность ежегодной эрозии просто впечатляет. Это не медленные изменения: в некоторых областях лавина сносит за один раз сотни кубометров песка».

Другие изменения вызываются ветром — и снова ученых удивила высокая степень воздействия, которое он оказывает на дюны. Существующие модели разреженной марсианской атмосферы не позволяют объяснить, откуда здесь может взяться ветер силы, достаточной для того, чтобы сдвинуть песчинки. И данные наблюдений подтверждают, что сильные ветры здесь — редкость. «Возможно, свое влияние оказывает климат приполярных широт», — говорит Кэндис Хансен.

Действительно, наблюдения за песчаными дюнами в тех регионах планеты, которых полярная шапка никогда не достигает, показали, что они имеют намного более устойчивую форму. Как говорит Хансен, «становится все очевиднее, что с сезонными изменениями в полярных ледяных шапках Марса связан ряд очень динамичных процессов».

По пресс-релизу University of Arizona