Анализ мельчайших включений в древние скальные породы выявил еще одного обвиняемого в знаменитом массовом вымирании живых организмов 250 млн лет назад: токсичная пыль, наподобие той, которая выделяется современными угольными электростанциями.
Смерть, Сибирь: Угольное вымирание
Мельчайшие частицы-ценосферы, выделенные из островных скал северного побережья Канады (слева), очень похожи на ценосферы, содержащиеся в дыме угольных электростанций (справа)

Сегодня нам известно пять катастроф, носящих пугающие названия «массовые вымирания», и самая крупная из них случилась на рубеже Перми и Триаса, около 250 млн лет назад. Иногда ее так и именуют, запросто, — «Великое вымирание» — в ту эпоху исчезло 96% морских видов и 70% видов наземных позвоночных. Вымерли даже насекомые, что для них совершенно нехарактерно.

Причины тех событий питают одну из самых волнующих дискуссий в современной науке. Различные теории выдвигают самые разные причины, некоторые полагают, что причин действовало сразу несколько — падение крупного метеорита, необычно высокая активность вулканов, мощные выбросы метана на морском дне, падение количества доступного кислорода… Все соглашаются в одном: причина была огромного масштаба, и вызвала она глобальные климатические изменения. Недавнее исследование канадских геохимиков во главе со Стивеном Грэсби (Stephen Grasby) стало очередным, и весьма веским, доводом в пользу «вулканической» версии.

Объектом работы стали скалы самой северной оконечности канадской Арктики, образованные многие миллионы лет назад и представляющие собой осадочные породы — когда-то они формировали дно прибрежных вод древнего континента Пангеи. Пангея «раскололась» уже после Великого вымирания, образовав Лавразию (будущие Евразию и Северную Америку) и Гондвану (Африка, Южная Америка, Австралия, Антарктида и часть Индии) — разлом произошел где-то между 150 и 200 млн лет назад. Соответственно, породы северной Канады содержат и слои, относящиеся к периоду Пермского вымирания.

Начав анализировать их, ученые с удивлением обнаружили в их составе не только мельчайшие частицы органического вещества, но и ценосферы, которые образуются в ходе сжигания угля на современных предприятиях и электростанциях. Ценосферы представляют собой крохотные полые сферы, образованные, в основном, сплавом алюминия и (или) кремния, в небольших количествах содержащихся в ископаемом топливе — впрочем, их состав и состав наполняющих их газов отличаются разнообразием. Ценосферы получаются при температурах выше 1500 ОС и ввиду своих размеров и легкости отличаются большой летучестью. Они — одни из самых неприятных отходов современной индустрии, а потому ценосферы являются одним из важнейших элементов, которые должны отфильтровываться, а не выбрасываться в атмосферу. Их могут выбрасывать и вулканы — на высоту до 20 км, откуда могут разноситься едва ли не по всей планете. Увы, на вулкан фильтра не поставишь.

Итак, проделанный канадцами анализ показал: в период Великого вымирания ценосфер в воздухе было слишком много. Они имели, в среднем, те же размеры и вес, что и произведенные вулканами, и также несут такие тяжелые и токсичные элементы, как хром или мышьяк. Легко представить, что было с мировым океаном (который в те далекие годы также представлял собой единый гигантский пра-океан Панталассу), когда его заполнили эти частицы. Поверхностный, самый богатый жизнью, слой воды быстро превратился в раствор токсичных соединений. Его обитатели вымирали с огромной быстротой, и их разложение заполняло воду новыми ядовитыми веществами и уносило с собой драгоценный кислород, убивая оставшихся в живых.

По мнению ученых, подобный массовый выброс ценосфер может объясняться лишь не менее массовым извержением вулканов в регионах Сибири, где сегодня мы обнаруживаем многочисленные угольные залежи. Проведенные расчеты позволили предположить, что именно вулканическая лава, просачивавшаяся сквозь слои угля в количествах, измеряемых триллионами тонн, могла сформировать знаменитые Сибирские траппы и вызвать невероятный пожар, наполнивший атмосферу ядовитыми ценосферами.

Читайте также о том, как ученые ведут поиски причины другого массового вымирания — динозавров — «Космическое расследование».

По публикации ScienceNOW