Сегодня мы знаем, что в «детстве» звезды почти всегда — трудные дети. Они нестабильны, часто «огрызаются» мощными выбросами, но мало-помалу успокаиваются и начинают долгий путь к зрелости, а затем и старости. Но некоторые звезды, как и некоторые люди, никак не хотят взрослеть, и даже в почтенном возрасте могут оставаться весьма непредсказуемыми.
Маленькие звезды - большие проблемы: Нестареющие карлики
Взгляд художника: красный карлик в ходе активных выбросов. На переднем плане – планета

Такая находка была сделана в ходе реализации исследовательского проекта SWEEPS с помощью орбитального телескопа Hubble. Команда астрономов во главе с Рэйчел Остен (Rachel Osten) проводила наблюдения в течение недели еще в 2006 г. и изначально намеревалась заняться поиском далеких планет, фиксируя изменения светимости порядка 200 тыс. звезд в моменты, когда планеты проходят между звездой и нами. В ходе этой работы в поле зрения ученых, разумеется, попало множество красных карликов, самых тусклых и распространенных звезд во Вселенной. И анализируя эти данные, ученые показали некоторые интересные особенности характера этих малюток.

За время наблюдений было зафиксировано около сотни звездных вспышек, некоторые из которых увеличивали яркость своей звезды аж на 10% (представьте, что было бы с нами, если б Солнце было бы таким же неспокойным). В среднем, вспышки такие длились не слишком долго, около 15 минут; некоторые звезды успевали вспыхнуть и погаснуть по нескольку раз. В целом, по словам ученых, некоторые переменные звезды выбрасывают вспышки заметно чаще других. А главное — некоторые вспышки оказались связаны отнюдь не с молодыми звездами, а со вполне оформившимися и взрослыми экземплярами.

По оценке исследователей, некоторые переменные звезды-карлики выбрасывают вспышки в тысячу раз чаще своих собратьев. Частично это может объясняться тем, что такие звезды имеют сравнительно мощные конвективные зоны (свидетельством чему считается отсутствие следов лития в их фотосферах — видимо, он уносится в глубинные слои, где расщепляется). Движение заряженных частиц в конвективной зоне обеспечивает высокую активность и силу магнитного поля звезды. Постепенно в магнитном поле накапливается энергия, которая после достижения определенного порога спонтанно «сбрасывается» — и передается на внешние слои звезды, быстро и сильно разогревая их и приводя к выбросам, содержащим как заряженные частицы, так и фотоны УФ, регнтеновского и даже гамма-диапазона. Одним словом, мощных вспышек.

Еще одним следствием этой повышенной магнитной активности красных карликов должно являться обилие пятен на них. Если на Солнце они покрывают менее 1% поверхности, на таком «нестареющем» карлике они могут охватывать больше половины ее.

Читайте, кстати, об одном красном карлике, близ которого была обнаружена первая потенциально обитаемая планета: «Соседи».

По пресс-релизу Hubble