Знаете ли вы, что Земля, летя по орбите, оставляет за собой хвост пыли? Конечно, не такой роскошный, как у комет, но тоже довольно интересный. Изучив его, ученые решили, что такие хвосты далеких планет должны быть крайне полезны для их исследования.

«Наверняка планеты в далеких звездных системах обладают схожими пылевыми хвостами, — поясняет Майк Вернер (Mike Werner), работающий с орбитальным телескопом Spitzer. — И при некоторых условиях эти хвосты можно обнаружить легче, чем сами планеты. Нужно лишь разработать методику их распознавания». На примере той же Земли можно сказать, что ее пылевой хвост при определенных обстоятельствах даст инопланетным астрономам, наблюдающим за нами, более сильный сигнал, чем сама Земля, планета далеко не самая крупная.

Вообще, пылевой хвост Земля имеет не потому, что она как-то особенно пыльна — это пыль не планеты, а Солнечной системы, которая заполнена разреженными микроскопическими фрагментами, выброшенными кометами и сталкивающимися астероидами. По мере того, как Земля пролетает сквозь эту среду, пыль завихряется за ней, как вода за веслом. Следом за планетой образуется разреженная «область пониженного давления», куда и устремляются частицы пыли. Конечно, дело тут не в давлении, а в гравитационных взаимодействиях этих мелких частиц и планеты, но механизм схож. Хвост образуется неплотный, но довольно длинный — фактически, он растягивается на всю траекторию движения Земли вокруг Солнца, и планета формирует разреженное пылевое кольцо.

Аналогичный механизм применим и к другим планетам в других планетных системах. И они также должны образовывать пылевые кольца, вращаясь вокруг своей материнской звезды. Сами по себе разреженные пылевые облака вокруг далеких звезд легко наблюдаемы — но должны наблюдаться и искажения, которые вносят в него планеты. И по этим следам астрономы вполне могут «вычислять» сами планеты, как сыщик вычисляет нерасторопного преступника. В самом деле, пока что нам удалось наблюдать около 20-ти таких газовых дисков у удаленных звездных систем. И в некоторых случаях изучение их «текстуры» уже вполне себя оправдало.

К примеру, пылевое кольцо обнаружено вокруг звезды Фомальгаут, и форма этого кольца с резкой внутренней границей подсказала ученым, что за его появление ответственна именно планета. Еще один пример показан на иллюстрации слева — это снимок пылевого диска Беты Живописца. Обратите внимание на слегка смещенный второй пылевой диск, меньше основного. Судя по всему, его также оставляет за собой планета.

Подробнее об изучении экзопланет читайте в статье «Свита звезд».

По информации NASA