Вкусовые рецепторы — точно такие же, какие работают у нас во рту — обнаружены… в легких и бронхах.
Горько!: Вкус легких

«Обнаружение вкусовых рецепторов, действующих на гладких мышцах бронхов и легких, стало такой неожиданностью, что мы сами не сразу уверились в точности полученного нами результата», — делится глава группы исследователей Стивен Лиггетт (Stephen Liggett). По его словам, находка была сделана почти случайно, в ходе работы, посвященной изучению действующих в дыхательной системе рецепторов, регулирующих сокращение ее мускулатуры и, следовательно, поток воздуха. Именно их спазм у астматических больных приводит к приступам жестокого удушья.

Интересно, что вкусовые рецепторы в легких — точно такие же, как и на языке. Правда, если на языке они сгруппированы во вкусовые сосочки и передают сигнал в мозг, то в легких они распределены поодиночке и с мозгом непосредственно не связаны. Общим остается главное — реакция на химический раздражитель, создающий ощущение горького вкуса.

Стоит сказать, что большинство природных растительных ядов имеют именно горький вкус. Это позволило ученым сразу же предположить, что рецепторы горького вкуса в дыхательных путях имеют ту же базовую функцию, что и в ротовой полости — предупреждение о возможной токсичности. В ответ на этот стимул они активируют мускулатуру, сжимающую легкие, вызывают кашель, позволяя избежать отравления. Однако экспериментальная проверка заставила отказаться от этой идеи.

В самом деле, рецепторы горького вкуса активируют тысячи соединений, далеко не все из которых токсичны (в разумных дозах). Они реагируют на массу искусственных и естественных компонентов, в том числе входящих в состав овощей и ягод.

Опробовав в эксперименте воздействие некоторых обычных горьких соединений, активирующих эти рецепторы (к примеру, хинина и хлорохина), ученые пришли к выводу, что эффект их оказывается противоположным, нежели изначально ожидалось. Вместо того, чтобы сужать воздухоносные пути, вызывать спазмы и кашель, они, напротив, вызывали их раскрытие и более сильную вентиляцию. Эффект был даже более интенсивным, нежели у самых современных противоастматических препаратов, призванных действовать таким же образом. Возможно, это позволит создать новые, более «продвинутые» средства для купирования приступов астмы — те, которые могли бы воздействовать именно на вкусовые рецепторы легких и бронхов.

Те же хинин и хлорохин уже используются в медицине, хотя и для лечения совершенно других заболеваний — скажем, малярии. Но эксперименты, проведенные группой Лиггетта на мышах, показали, что они отлично снимают спазм гладкой мускулатуры и расширяют воздухоносные пути. Возможно, эти классические горькие вещества станут и отличным средством для астматиков. К слову, ученые предупреждают, что просто поедание горькой пищи к подобному эффекту не приведет. Потребуется вдыхание соответствующих субстанций — т. е. ингаляция.

Еще один интересный результат, обнаруженный учеными, состоит в том, что на вкусовые рецепторы легких точно такое же воздействие имеет кальций. Интрига тут в том, что повышение количества кальция на гладкие мышцы обычно оказывает ровно обратный эффект — заставляет их сокращаться. Однако если при этом он активирует в дыхательных путях и вкусовые рецепторы, мускулатура их в итоге расслабляется.

Кое-что особенно интересное о наших органах и рецепторах вкуса можно найти в статье о специях и основах их странных эффектов: «Почем фунт перца».

По пресс-релизу University of Maryland School of Medicine