Точное измерение расстояния до одной галактики показало, что она оказалась самой далекой (и древней) из всех известных нам. Ее тусклый свет дошел до Земли со времен, когда самой Вселенной было меньше 600 млн лет от роду.

Расположенная в Чили европейская обсерватория ESO помогла ученым подтвердить наблюдения, ранее сделанные орбитальным телескопом Hubble — галактика UDFy-38135539 действительно стара. Впрочем, можно уверенно сказать, что сегодня ее не существует: свет, который уловили наши приборы, прибыл из той эпохи, когда всему мирозданию было около 600 млн лет, когда формировалось первое поколение звезд и галактик, и их излучение реионизировало атомарный водород (почему этот период и называется эпохой реионизации).

Действительно, подобные исследования оказываются невероятно сложными. Некогда ярко сиявшие объекты сквозь миллиарды лет выглядят чрезвычайно тусклыми даже для самых чувствительных инструментов. Из-за красного смещения их излучение сильно ушло в ИК-область спектра. В конце концов, сама Вселенная в те годы еще не до конца «устаканилась» и не была такой же прозрачной для фотонов, как сегодня: большая часть ее была заполнена дымкой из водорода, активно поглощавшего излучение молодых галактик. Именно в процессе поглощения атомарный газ образовывал ионы, что и дало название всей эпохе.

Несмотря на все это, в 2009 г. телескоп Hubble представил данные по нескольким объектам-кандидатам на звание галактик первого поколения. Оставалось лишь подтвердить эти сложные наблюдения, с максимально высокой точностью измерив величину красного смещения излучения, приходящего от них.

Едва ли не самому чувствительному наземному телескопу в мире, VLT, понадобилось более 16 часов наблюдений, чтобы собрать достаточно данных об одной из самых многообещающих кандидаток, галактике UDFy-38135539. Эти данные и позволили вычислить ее красное смещение — 8,6, что соответствует возрасту в 600 млн лет от момента Большого Взрыва. Иначе говоря, древнейшей галактике, которую нам когда-либо удавалось наблюдать. Мы смогли увидеть одну из галактик, которые некогда расчистили «водородный туман», окутывавший молодое мироздание.

Интересно, что при этом расчеты показали, что само по себе излучение UDFy-38135539 несет недостаточно энергии, чтобы самостоятельно расчистить туман вокруг себя — скорее всего, участвовали в этом процессе и ее соседи, слишком слабые по отдельности, чтобы мы их сейчас могли наблюдать. Без их помощи мы по-прежнему бы не видели ее.

Читайте также о том, что было до Большого взрыва — если, конечно, можно в этом случае использовать слова «что» и «было»: «Предыстория Вселенной».

По пресс-релизу ESO