Некоторые из рукавов Млечного Пути оказываются скорее прямыми, чем загнутыми в спирали — что придает нашей галактике практически квадратную форму.

Установление формы соседних галактик — дело довольно простое, достаточно рассмотреть их в телескоп. Но что до нашей собственной галактики, задача оказывается посложнее. Во‑первых, мы находимся, хоть и с краю, но внутри нее. Во‑вторых, мы видим ее с ребра, ее звезды и газопылевые облака накладываются друг на друга. А учитывая трудности, с которыми сталкивается любое определение точных расстояний до астрономических объектов, отделить ближние от дальних — не так-то просто. Даже карта структуры Млечного Пути то и дело уточняется и дорабатывается, и об одном таком значительном уточнении мы писали в заметке «Незнакомый дом».

Конечно, трудности ученых не останавливают, и в их арсенале имеется немало остроумных решений. Как правило, исследования, посвященные структуре Млечного Пути, идут в два больших этапа. На первом создается предварительная теоретическая модель и рассматривается, как в ее рамках различные части галактики должны перемещаться относительно нас. Затем собираются данные о распределении в пределах Млечного Пути облаков ионизированного водорода. Такие образования встречаются часто, а относительную скорость их движения можно установить довольно легко и быстро, по характерному смещению их спектральных линий. Наконец, полученные данные сравниваются с расчетными и оценивается, насколько модель соответствует наблюдаемой картине.

Впрочем, этот подход обладает совершенно очевидными недостатками. Хотя бы потому, что не имеется полностью точных данных о том, как быстро вращается Млечный Путь, а его вращение должно накладывать заметный отпечаток на скорость движения других объектов галактики относительно нас. А те объекты, которые расположены на том же удалении от центра галактики, что и Солнце, вообще все движутся (в целом) на одинаковой относительной скорости, что еще более затрудняет оценку расстояния до них. В общем, неудивительно, что к окончательному консенсусу относительно детализации структуры Млечного Пути астрономы до сих пор не пришли.

А недавнее исследование бразильских ученых лишь подливает масла в огонь подобных дискуссий. Они несколько изменили традиционную процедуру и анализировали спектр сульфида углерода, тоже довольно распространенного в нашей галактике вещества. Таким путем они собрали данные о скорости движения примерно 870-ти областей Млечного Пути и на их основе построили собственную карту его структуры. Карта оказалась довольно необычной.

Во-первых, по их данным, у Млечного Пути имеется еще один дополнительный спиральный рукав, о существовании которого до сих пор никто и не подозревал. Во‑вторых, некоторые из крупных рукавов не так изогнуты, как на предыдущих картинках, а вытянуты практически прямолинейно. В итоге галактика в целом выглядит не как привычный нам диск, а скорее как… квадрат. По крайней мере, если провести линии, соединяющие самые крайние ее точки. Звучит все это достаточно странно, но на самом деле, галактики с почти прямыми рукавами известны современной астрономии. Хороший пример тому — галактика Цевочное Колесо (М101) в Большой Медведице, имеющая из-за этого асимметричную форму.

Между тем, по некоторым данным, до четверти всех звезд, составляющих наш Млечный Путь, родом не отсюда, а из других галактик. Читайте: «Понаехали».

По публикации physics arXiv blog