Нобелевской премии в области медицины в 2010 году удостоился Роберт Эдвардс за развитие технологии экстракорпорального оплодотворения (ЭКО).

(Изображение — aidric.info)
Экстракорпоральное оплодотворение
Здание клиники Боурн-Холл в Кембридже (Изображение — Википедия, свободная энциклопедия)
Луиза Джой Браун с родителями (Изображение — The Washington Post)

Еще в 1950-х годах Роберт Эдвардс (Robert Edwards) предположил, что ЭКО сможет решить проблему бесплодия, от которого страдают более 10% супружеских пар в мире. Систематическая работа позволила ему обнаружить важные принципы оплодотворения человеческих яйцеклеток и достичь практического результата — оплодотворения «в пробирке» (точнее, в чашке Петри). Усилия Эдвардса увенчались успехом 25 июля 1978 года, когда на свет появился первый «ребенок из пробирки». В течение последующих лет Эдвардс и его сотрудники совершенствовали технологию ЭКО, поделившись открытием с коллегами по всему миру.

С тех пор благодаря ЭКО на свет появилось около четырех миллионов человек. Многие из них уже сами стали родителями. Роберт Эдвардс стал основоположником новой области медицины, пройдя путь от фундаментальных исследований до успешной терапии. Несомненно, он вписал важную страницу в историю развития современной медицины.

Бесплодие — это не только физиологическая проблема, но и причина разочарований и психологических травм. В прошлом медики далеко не всегда могли помочь супружеским парам, которые столкнулись с этой проблемой. Сегодня ситуация коренным образом изменилась. ЭКО стало общепризнанной терапией в тех случаях, когда яйцеклетки и сперматозоид не могут встретиться внутри тела.

В самом начале своих фундаментальных исследований по биологии оплодотворения Эдвардс понял, что оплодотворение вне тела может оказаться ключом к решению проблемы бесплодия. Другие исследователи показали, что яйцеклетки кроликов могут быть оплодотворены «в пробирке», и Эдвардс решил проверить, не подходит ли этот метод и для человека.

Оказалось, что у человеческих яйцеклеток совершенно другой жизненный цикл. В ходе нескольких экспериментов, проведенных совместно с коллегами, Эдвардс пришел к ряду фундаментальных открытий. Он выяснил, как человеческие яйцеклетки созревают, какие гормоны регулируют процесс их созревания, и в какой момент времени яйцеклетка восприимчива к оплодотворению. Также Эдвардс определил условия, при которых сперматозоиды активны и способны оплодотворить яйцеклетку. В 1969 году ему впервые удалось добиться оплодотворения человеческой яйцеклетки «в пробирке».

Несмотря на этот успех, Эдвардсу предстояло решить еще немало задач. Искусственно оплодотворенная яйцеклетка не развивалась дальше одного деления клеток. Ученый предположил, что предварительно созревшие в яичниках яйцеклетки будут вести себя лучше, и задумался над методами безопасного получения таких яйцеклеток.

Эдвардс связался с гинекологом Патриком Стептоу (Patrick Steptoe), который и помог ему пройти путь от фундаментальных исследований к практической медицине. Стептоу был одним из пионеров лапароскопии — метода, который в то время был новым и вызывал вокруг себя множество споров. Лапароскопия позволила исследовать яичники при помощи оптических приборов и в нужный момент извлечь яйцеклетки, которые затем были помещены в чашки Петри и оплодотворены. Теперь они делились несколько раз, образовывая эмбрионы ранней стадии, состоящие из 8 клеток.

Исследования Эдвардса и Стептоу уже на ранней стадии были весьма многообещающими, но Совет по медицинским исследованиям (Medical Research Council) отказал в финансировании проекта. Однако частные пожертвования позволили ученым продолжить работу, которая стала предметом оживленных дискуссий среди специалистов по медицинской этике и религиозных лидеров. Некоторые из них требовали закрытия проекта по этическим соображениям, другие поддерживали исследования.

Тем временем Эдвардс и Стептоу проанализировали уровень гормонов в организме и смогли определить оптимальный момент для оплодотворения, максимизировав шансы на успех. В 1978 году порог клиники переступили Лесли и Джон Браун, которые уже девять лет безуспешно пытались завести ребенка. После проведения ЭКО яйцеклетка, которая успела превратиться в 8-клеточный эмбрион, была возвращена миссис Браун. А по истечении полного срока беременности в результате кесарева сечения на свет появилась Луиза Браун, здоровая малышка, чье рождение возвестило начало новой эры в медицине. ЭКО превратилось из мечты в реальность.

Эдвардс и Стептоу основали клинику Боурн-Холл (Bourn Hall Clinic) в Кембридже, первый в мире центр по борьбе с бесплодием методом ЭКО. На сегодняшний день этот метод претерпел некоторый существенные изменения. Например, отдельный сперматозоид может быть введен непосредственно в яйцеклетку путем микроинъекции, что позволяет лечить мужское бесплодие. Созревшие в яичниках яйцеклетки можно определить с помощью ультразвука и извлечь тонкой иглой шприца, а не через лапароскоп.

Метод ЭКО подтвердил свою безопасность и эффективность. 20−30% оплодотворенных яйцеклеток дают начало новой жизни. Осложнений (в числе которых преждевременные роды), как правило, удается избежать, особенно если в организм матери вводится только одна оплодотворенная яйцеклетка. Долгосрочные исследования показали, что «дети из пробирки» так же здоровы, как и зачатые естественным путем. Сегодня достижения Роберта Эдвардса и Патрика Стептоу приносят радость материнства и отцовства множеству людей во всем мире.

По пресс-релизу Nobelprize.org