Изучение поведения людей в социальных сетях — и в особенности один интересный его парадокс — помогает предсказать распространение инфекционных заболеваний.

Речь о «парадоксе дружбы», обнаруженном в 1991 г. Состоит он в том, что у среднего человека в социальной сети число «друзей» меньше, чем у среднего его «друга». Несмотря на видимую парадоксальность утверждения, оно вполне математически логично и выводится из базовых принципов теории графов. Впрочем, обо всем по порядку.

Профессор медицины и социологии Николас Кристакис (Nicholas Christakis) и его коллеги в период прошлогодней регулярной эпидемии гриппа исследовали отношения нескольких сотен добровольцев. Они учитывали их социальные взаимосвязи и параллельно вели мониторинг состояния здоровья — и пришли к тому, что предложили интересный метод раннего обнаружения начинающегося распространения инфекции.

Дело в том, что эпидемиологи в идеале мечтали бы иметь информацию о центральных представителях каждой социальной группы, чтобы, отслеживая лишь их состояние, вовремя замечать начало эпидемии. Но собрать достаточно информации и поддерживать ее актуальность — занятие крайне трудоемкое, дорогостоящее и малопродуктивное.

Обойти эту загвоздку, по мнению Кристакиса с коллегами, и позволяет «парадокс дружбы». Возьмите обычного человека и предложите ему назвать одного из своих друзей. После небольшого исследования, вы почти наверняка обнаружите, что у названного друга будет больше социальных контактов, чем у назвавшего. Выстраивая цепочку таким образом, мы неминуемо придем к наиболее социально активному участнику группы.

Если это тяжело понять, давайте представим это на примере. Большая компания собралась на день рождения. В центре комнаты стоит именинник, его знают все пришедшие. Подпирают стены несколько плохо социализированных типов, которых не знает никто, кроме разве того же именинника. Остальные гости распределяются ровным слоем между этими условными полюсами. Теперь давайте попросим всех присутствующих написать на бумажке любое имя любого знакомого им присутствующего. Соберем эти бумажки и подсчитаем — больше всех голосов получит, как это теперь очевидно, именинник.

Как и шутки, приколы, номера телефонов, идеи, планы — так и инфекционные болезни распространяются через этот социальный центр, ядро группы, и границ иногда могут вовсе не достигать.

Итак, в 2009 г., когда разразилась сезонная эпидемия простуды, исследователи отобрали 319 студентов-добровольцев и попросили их назвать имена друзей (было названо 425 имен). Обнаружилось, что члены этой «группы друзей» демонстрируют признаки заболевания намного раньше, чем если выбирать для мониторинга людей случайным образом — в зависимости от метода, на 2−6 недель раньше.

Сам профессор Кристакис комментирует: «Медицинские организации следят за появлением и распространением эпидемий, делая случайные выборки людей и отслеживая их состояние. Но это дает представление лишь о текущей ситуации. А если взять ту же случайную группу и попросить их назвать друзей, чтобы затем вести параллельно мониторинг еще и этих людей, мы сможем еще и предсказывать дальнейшее развитие эпидемии. Это даст нам значительную фору в борьбе с ней».

По словам ученых, это самый надежный на сегодня способ предугадать дальнейшее распространение эпидемии. Более того, они уверены, что тот же парадокс можно использовать и куда шире, заранее предугадывая распространение в социуме всего, что нас только может заинтересовать, от модных тенденций до нелегальных наркотиков.

Еще один интересный способ исследовать развитие эпидемий — болезнь, одно время распространявшаяся в игровом мире World of Warcraft. Читайте: «Игровая эпидемия».

По пресс-релизу UC San Diego