Если находки экзопланет продолжатся с текущей скоростью, первая потенциально обитаемая планета земного типа будет обнаружена в мае будущего года. Ждем-с.
Ожидание собратьев: Уже скоро

Измерить скорость научно-технического прогресса не так-то просто. Но в некоторых случаях это вполне возможно, и тогда футурологические прогнозы на недалекую перспективу могут оказаться вполне точными.

Хороший пример такой ситуации — Закон Мура, согласно которому плотность электронных микросхем удваивается примерно каждые 2 года (соответственно растет их производительность и уменьшаются размеры). Впервые выдвинутое больше 40 лет назад, это предположение работает до сих пор — и продолжит работать еще, по крайней мере, несколько лет. Затем может наступить предел этой миниатюризации — мы писали об этом в заметке «Границы Мура» — но это уже другая история.

Ну а на днях еще один вполне однозначный набор данных позволил ученым сделать новый смелый прогноз. Американские исследователи Сэмуель Эрбсман (Samuel Arbesman) и Грегори Лафлин (Gregory Laughlin) обратили внимание на то, что начиная с 1995 г. частота обнаружения экзопланет непрерывно растет, равно как и уменьшаются размеры планет, которые мы способны найти. Первые известные экзопланеты намного превосходили Юпитер, но по мере того, как совершенствуются используемые для поиска инструменты, все меняется, и сегодня мы порой находим планеты лишь в несколько раз больше Земли.

Для того, чтобы планета подходила на роль колыбели жизни — по крайней мере, в нашем представлении — важен и еще один фактор. Температура, при которой вода может существовать в жидком виде. А температура эта определяется и яркостью звезды, и расстоянием от нее до планеты, и рядом других факторов.

Сегодня нам известны самые невероятные климатические условия на далеких планетах. Это могут быть и раскаленные газовые гиганты, и замороженные ледяные миры. Но наблюдается тенденция и к обратному, к тому, чтобы найти, наконец, планеты, расположенные в «обитаемой зоне», где условия вполне подходящи для жизни. К слову, некоторые данные позволяют предполагать, что уже открытая планета Gliese 581d находится в этой области, хотя размеры ее намного больше земных. В общем-то, никто не сомневается, что рано или поздно планета земного типа в обитаемой зоне будет найдена. Вопрос лишь в том, когда это произойдет.

Эрбсман и Лафлин представили весьма оптимистичный взгляд на эту проблему — и отлично мотивированный. Построив график даты обнаружения планет и их «потенциальной обитаемости», они показали, что график этот обладает весьма длинным «хвостом». Возможность находки такой планеты тянется аж на пару сотен лет вперед — к 2264 г. она будет обнаружена с 95-процентной вероятностью. Но «хвост» этот, при всей своей внушительной длине, не слишком толст: с 75% вероятности мы найдем подходящую планету к 2020 г. и с 66% - уже к 2013 г. Серьезные шансы на находку появляются еще раньше, в мае 2011 г.

Главные надежды в этой связи возлагаются, конечно, на работу орбитального телескопа Kepler, специально созданного для поиска экзопланет. Первый набор данных получен с него в июне и продолжает анализироваться — планируется, что обработка их закончится в феврале, когда будет представлен список новооткрытых планет (вокруг этих данных, кстати, недавно отшумел настоящий «Астрономический скандал»).

Немало специалистов надеется, что уже он будет содержать хотя бы одну потенциально обитаемую планету земного типа. В таком случае предсказание Эрбсмана и Лафлина будет не слишком точно — возможно, первый приз достанется не Kepler, а другому телескопу, тем более что методы поиска экзопланет, в том числе и наземными обсерваториями, непрерывно совершенствуются.

По публикации physics arXiv blog